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Un ancien fonctionnaire américain affirme avoir retrouvé l’avion disparu d’Amelia Earhart

Amelia Earhart a disparu le 2 juillet 1937 quelque part au-dessus de l’océan Pacifique, alors qu’elle approchait de la fin de son vol historique autour du monde. Pendant des décennies, explorateurs et aventuriers ont suivi les traces de la pionnière de l’aviation américaine pour tenter de découvrir où se trouvait son Lockheed Electra 10E Special. Près de 90 ans plus tard, il semble que l’indice définitif ait enfin été trouvé.

Tony Romeo, pilote et ancien officier de renseignement de l’US Air Force, a dépensé quelque 11 millions de dollars (10,1 millions d’euros) depuis 2021 pour retrouver la trace d’Earhart et affirme avoir réussi. L’avion se serait écrasé à environ 200 kilomètres de la petite île de Howland, à mi-chemin entre Hawaï et l’Australie.

Il a vendu ses biens immobiliers

Après avoir vendu son patrimoine immobilier, Romeo a fondé la société Vision des fonds marins et entame un extraordinaire voyage vers l’inconnu. À l’automne dernier, il a quitté l’atoll de Tarawa (capitale de la République des Kiribati) dans le Pacifique Sud à bord d’un navire de recherche.

Travaillant par quarts de 36 heures, l’équipage de 16 personnes a utilisé un véhicule sous-marin autonome équipé d’un sonar pour explorer les fonds marins, balayant environ 5 200 milles carrés au total.



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Trois mois après la fin de l’expédition, l’équipe a examiné les images et a remarqué quelque chose d’inhabituel. Au fond du Pacifique, à quelque 5 000 mètres sous la surface de la mer, se trouvait un objet mystérieux qui semblait avoir à peu près la même forme et la même taille qu’un avion, à l’endroit même où les experts pensent que l’avion d’Amelia Earhart s’est écrasé.

L’image floue est loin d’être une preuve définitive, mais certains experts estiment que cette photographie intrigante mérite d’être analysée plus en détail. Le problème est qu’il est trop tard pour que l’expédition de Romeo puisse retourner sur le site. De plus, l’appareil photo du submersible étant cassé, il faut un peu de temps pour le réparer.


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Selon l’ancien militaire américain, l’objectif est de retourner dans la zone dès que possible – probablement d’ici fin 2024 – pour effectuer une analyse plus approfondie et certifier que l’objet inconnu est bien le Lockheed à bord duquel Earhart et le navigateur Fred Noonan ont quitté Oakland (Californie) le 20 mai 1937.

Idéalement, selon les experts, les futures missions devraient pouvoir capturer des images détaillées montrant le numéro d’immatriculation de l’avion ou au moins une vue plus claire des dimensions et de la forme de l’objet immergé pour voir s’il correspond au modèle de l’avion disparu il y a 87 ans.

Vertical

Amelia Earhart, à la une de La Vanguardia du 9 juillet 1937

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Amelia Earhart était une véritable célébrité aux États-Unis à l’époque où l’on a perdu sa trace. En juin 1928, elle était devenue la première femme à effectuer un vol transocéanique à travers l’Atlantique (en tant que passagère avec les pilotes Wilmer Stultz et Lou Gordon), un exploit qui l’avait propulsée au rang de star internationale.

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Près de quatre ans plus tard, en mai 1932, elle entre à nouveau dans l’histoire en devenant la première femme à traverser l’océan Atlantique en solitaire. Plus tard, elle est également la première à traverser l’Amérique du Nord en solitaire. Et en 1935, elle est entrée dans l’histoire en devenant la première personne à voler en solo d’Honolulu (Hawaï) à Oakland.

Le tour du monde

Au cours de l’été 1936, la célèbre pilote commence à planifier son voyage le plus ambitieux : un tour du monde. Earhart Noonan parcourt près de 35 500 kilomètres en faisant des escales en Amérique du Sud, en Afrique et en Inde tout au long de sa route vers l’est.

Fin juin, ils atteignent Lae (Papouasie-Nouvelle-Guinée). Après quelques jours de repos, ils mettent le cap sur l’île Howland, un petit îlot inhabité du Pacifique où une station de ravitaillement a été construite pour leur voyage. Un navire des garde-côtes américains, l’Itasca, est stationné à proximité pour aider au débarquement.

L'image du sonar montre un objet ressemblant à un avion à 5 000 mètres sous la surface de la mer.

Une image sonar montre un objet ressemblant à un avion à 5 000 mètres sous la surface de la mer.

Vision des grands fonds

Les opérateurs à bord de l’Itasca écoutent les messages radio d’Earhart qui se rapproche de plus en plus de l’île. Mais ils ont fini par perdre le contact. Earhart et son navigateur n’ont plus jamais été vus ni entendus. L’US Navy a passé 16 jours à rechercher le duo, sans succès. Près de deux ans plus tard, le 5 janvier 1939, ils sont officiellement déclarés morts.

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Les théories abondent au sujet de cette mystérieuse disparition ; certains spectateurs ont supposé qu’elle était une espionne ou qu’elle avait été capturée par une armée étrangère. Mais Cochrane pense que l’explication la plus simple est la plus plausible : Earhart et Noonan sont tombés en panne de carburant près de l’île Howland.

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