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Résistance de l’Essequibo : « Nous nous défendrons si le Venezuela ose nous envahir » | International

La peau d’Alvin Hilliman, couleur blé, est brunie par le soleil. Il porte ses cheveux en dreadlocks et une grosse montre dorée au poignet gauche. Il passe ses heures perdues au soleil dans la boutique d’un ami qui vend de la bière et de l’alcool. La ferveur patriotique suscitée dans l’Essequibo par la revendication du Venezuela sur cette région de jungle riche en minerais et en pétrole, qui appartient désormais à la Guyane, ne l’a pas du tout touché. Il n’est pas impressionné par les drapeaux ou les grands panneaux au milieu de la route disant « Essequibo belongs to Guyana » (l’Essequibo appartient à la Guyane). Dans la cinquantaine, dit-il, aucun gouvernement ne lui a donné quoi que ce soit, pas même un paquet de riz. Quand il n’est pas dans la boutique de son ami, il travaille dur sur le chantier d’un immeuble du coin, de huit heures du matin à huit heures du soir, pour une poignée de dollars qui ne le sortira pas de la misère. Il n’a jamais connu son père, sa mère est morte récemment. Il se sent seul dans ce monde plein de pièges. « S’ils se battent et que le Venezuela gagne, j’irai avec le Venezuela. Sinon, avec l’autre camp. Cette terre appartient aux Noirs et aux Blancs, à tout le monde. Je me fiche de savoir qui gagne. Je me fiche des présidents, je les emmerde tous », se plaint-il.

Derrière le coin où Hilliman regarde passer la vie, se trouve l’ancien poste de police de Charity, une ville avec un port fluvial, au nord de l’Essequibo, avec une population d’à peine 1 500 habitants. Personne ne semble avoir repeint le bâtiment depuis l’époque coloniale britannique. Une voiture de patrouille s’arrête avec, à l’arrière, un homme à l’allure louche – un voleur en garde à vue, peut-être ? Non, c’est un ami pour qui la police a été un taxi. Sur les murs sont accrochés les portraits du président, du premier ministre et du chef de la police de tout le pays. L’uniforme de l’officier R. Ramnarine est soigneusement repassé, ses chaussures sont cirées et il a un rasage de rêve. Ce midi, il répare la charnière de la porte d’un poste de police, mais ne laissez personne penser qu’il est distrait.

-Je défendrai mon pays si le Venezuela ose nous envahir », assure R. Ramnarine, un tournevis à la main, et il n’y a aucune raison de ne pas le prendre au sérieux.

Le gouvernement de Nicolás Maduro a organisé la semaine dernière un référendum demandant aux Vénézuéliens s’ils souhaitaient l’annexion de l’Essequibo, une région de 160 000 kilomètres carrés – presque deux fois la taille du Portugal ou cinq fois celle de la Belgique – qui appartient aujourd’hui au minuscule pays du Guyana, dont la population s’élève à 800 000 habitants. Plus de 95 % des électeurs ont voté oui, comme prévu. M. Maduro affirme que cela lui a donné un mandat populaire pour occuper ce territoire. La menace vénézuélienne intervient après qu’un consortium dirigé par ExxonMobil a fait une série de découvertes de pétrole en mer et que le président de la Guyane, Irfaan Ali, fait pression en faveur d’une exploration accrue des hydrocarbures dans les zones que le Venezuela revendique comme siennes.

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La Guyane, un pays pauvre, a vu du jour au lendemain que la richesse était à portée de main. Cette année, elle terminera avec une augmentation de 25 pour cent de son PIB. Sa capitale, Georgetown, s’est remplie d’employés de compagnies pétrolières, ce qui a faussé le marché. La nuit d’hôtel la moins chère coûte 200 dollars (185 euros), les taxis ne vont pas à moins de 30 et les menus des restaurants sont loin d’être aussi chers qu’aux États-Unis. Les camions chargés de sable encombrent les petites routes du pays, car il y a toujours quelque chose à transporter quelque part. On peut dire que la Guyane est en chantier. Mais les Guyanais pensent que toute cette prospérité leur est retirée. Ali, le seul président musulman de l’Ouest, a déjà dit qu’ils ne succomberont pas à la ruse de Maduro et qu’ils défendront leur pays par tous les moyens. Ali s’est rendu à la frontière vénézuélienne une nuit, vêtu d’un treillis militaire, a escaladé une falaise et a hissé un drapeau guyanais, dans le style du film Drapeaux de nos pères.

Une tentative d’occupation semble toutefois peu probable. Les États-Unis, le Brésil et la Chine ont convenu que le statu quo sur cette frontière devrait être maintenu à moins que les tribunaux internationaux n’en décident autrement. Le Venezuela ne semble pas se laisser faire et a promulgué une loi pour faire de l’Essequibo l’un de ses États et donner la citoyenneté aux 125 000 habitants de la région, où sévissent l’exploitation illégale de l’or et l’abattage inconsidéré des arbres. « Je ne veux pas être vénézuélien », répond Adrian, un coiffeur de 30 ans de Charity qui a passé la matinée à ne rien faire. « Je suis super-guyanais. Je ne suis jamais parti d’ici. J’ai un oncle à [el distrito neoyorquino de] Queens », poursuit-elle. Sita Singh, vendeuse de vêtements à quelques boutiques de là, est effrayée : « J’ai peur. Ils veulent venir et endommager ce pays. Quand on y pense, c’est absurde. Non, je ne veux pas être vénézuélienne, par la force ?

Il faut remonter au XIXe siècle pour trouver les racines de ce différend. Le territoire est passé d’une colonie à l’autre, des Espagnols aux Hollandais et des Hollandais aux Britanniques, qui ont pris le pouvoir en 1831. Au cours de cette période, sa superficie a été multipliée par cinq après qu’une partie de l’Essequibo a été engloutie par les colonies installées autour des mines d’or. Les historiens vénézuéliens soupçonnent les Britanniques d’avoir utilisé des cartes trompeuses. Face à la controverse de l’époque, Londres a demandé à l’explorateur Robert Schomburgk de définir la frontière. L’aventurier a tracé une ligne revendiquant 80 000 kilomètres carrés supplémentaires. Le Venezuela proteste et une nouvelle version de la ligne Schomburgk est publiée qui, loin de tenir compte des Vénézuéliens, étend le territoire encore plus loin. En 1899, une sentence arbitrale rendue à Paris donne raison au Royaume-Uni, plaçant officiellement le territoire sous domination britannique. Le Venezuela s’est alors senti floué et le conflit se poursuit encore aujourd’hui. Les politiciens qui entourent Maduro ont accusé les Britanniques, qui ont pris la défense de la Guyane, de continuer à se livrer à la piraterie à ce stade.

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La majeure partie de la région d’Essequibo est constituée d’une jungle impénétrable. Des circuits proposent aux touristes de les lâcher au milieu de nulle part avec une machette, une boussole et une gourde. Dans la plaine, la vue est perdue. Ses habitants se déplacent en bateau sur des rivières tumultueuses et des routes à une voie. Des cordonneries, des maisons d’allure coloniale, des cimetières abandonnés, des églises méthodistes et des publicités Exxon bordent les routes. Des drapeaux guyanais flottent partout, signe de cette nouvelle ferveur patriotique. Les radios des taxis diffusent des chansons de Bollywood. Quarante-quatre pour cent de la population est originaire d’Inde, 30 % d’Afrique et le reste se répartit entre Chinois, Indiens et autres minorités. La langue officielle est l’anglais – presque un dialecte, plein d’argot – mais beaucoup parlent l’hindi et l’ourdou. Le parti des politiciens d’origine indienne et celui des politiciens afro-guyanais se succèdent au pouvoir, signe de bonne santé démocratique, ce qui ne veut pas dire qu’ils sont épargnés par la corruption.

Les plus touchés par les tensions entre les deux pays sont les Vénézuéliens vivant en Guyane, une nouveauté absolue pour un pays dont les habitants ont l’habitude d’être dispersés aux quatre coins du monde. On estime leur nombre à 25 000, ce qui n’est pas négligeable pour un pays aussi peu peuplé. En septembre, la police en a arrêté 70 qui avaient débarqué à Tuschen, à la frontière avec l’Essequibo, dans des bateaux remplis de marchandises et de coqs de combat. Les Vénézuéliens ont acquis ici une réputation d’arnaqueurs, de gens qui savent tout faire. Cela ne leur a pas permis d’éviter le racisme, qui est très fort. Ferney est à Georgetown depuis un an pour vendre des fruits. Il vient de l’État vénézuélien de Carabobo. Il n’est pas du tout stupide : « Si on me pose la question maintenant, je dirai que je suis cubain. J’en ai marre de cette merde ».

L’annexion de l’Essequibo unit l’opposition et le gouvernement au Venezuela, mais d’aucuns pensent que le chavisme a une fois de plus recouru à un autre de ses stratagèmes pour rester au pouvoir, qu’il détient depuis plus de 20 ans. Maduro doit organiser des élections présidentielles d’ici 2024, comme il l’a convenu avec les États-Unis en échange d’un assouplissement des sanctions sur le pétrole et l’or, qui sont essentiels à la survie économique de Caracas. Cependant, l’opposition a une candidate très forte, María Corina Machado, qui, dans tous les sondages, dépasse largement Maduro. Si les tensions avec la Guyane s’aggravent, Maduro pourrait déclarer une agitation interne et reporter les élections pour une durée indéterminée.

À Charity, la vie s’ouvre autour du petit port, où arrivent des bateaux remplis de marchandises exotiques et de passagers. Michael Persiud, 53 ans, a travaillé aux Pays-Bas il y a 20 ans. Il se souvient d’avoir dû expliquer à tout le monde où se trouvait la Guyane. Un jour, il en a eu assez et a décidé de se rendre à l’étal de son vendeur de poisson avec une carte dans sa poche. Lorsqu’un client l’interrogeait, il la sortait et montrait du doigt ce pays d’Amérique latine situé sur l’Atlantique, à la frontière du Venezuela, du Brésil et du Suriname. « Et maintenant que nous avons découvert du pétrole, nous sommes à la mode, tout le monde veut mettre la main dessus », se plaint Persiud, qui a soudain compris les avantages de l’anonymat.

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Dans les environs, il y a d’immenses rizières. Hugo Chávez, le mentor de Maduro, a mis de côté le différend territorial et mis en place un programme d’échange de produits pétroliers vénézuéliens contre du riz guyanais. La Charité a ainsi connu un essor économique et ses habitants ont pu s’offrir un luxe occasionnel. Cependant, Chavez est décédé et l’alliance s’est évaporée sous le gouvernement Maduro, à un moment où la production de pétrole du Venezuela s’est effondrée. La Charité est retournée à la pénurie, la bonne fortune n’était qu’un mirage. « Nous pourrions être frères et sœurs et favoriser les deux pays, mais le différend nous tue. Personne n’a voulu investir massivement ici parce qu’ils pensent qu’à tout moment ils peuvent changer les choses. Nous devrions simplement oublier cela et chercher ce qui est le mieux pour nous deux », pense Ron, 51 ans, un chauffeur de taxi qui se faufile entre les chèvres, les tracteurs et les chiens errants qui se jettent comme des fous sur les roues de sa voiture de fabrication japonaise. Les Guyanais, qui ont obtenu leur indépendance en 1966, héritée des Britanniques, conduisent à droite.

Elizabeth Sam porte des lunettes noires à monture en corne et une casquette à visière qui lui donne un air très distingué. Elle porte des sacs de courses. Elle a travaillé cinq ans à Caracas comme employée de maison, il y a longtemps, du temps de Chávez. Elle sait dire bonjour, merci, comment allez-vous, comment allez-vous, vous êtes très gentille, vous êtes très belle. Le flirt ne lui permet pas de donner son âge. Il pense que l’Essequibo pourrait connaître une période faste, que le boom pétrolier permettra à de nombreuses personnes de sortir de la pauvreté – le gouvernement local espère faire passer le revenu moyen de 14 000 à 30 000 dollars d’ici deux ans – mais la menace vénézuélienne plane au-dessus de leurs têtes : « Ils viendraient ici et quoi ? Ils nous tueraient ? Pour l’amour de Dieu.

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