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Les mathématiques remplacent le passé idéologique par un passé quantitatif

Les mathématiques permettent non seulement d’estimer l’avenir pour mieux l’affronter, mais elles sont aussi clarifiantes lorsqu’elles s’appliquent à l’histoire : elles révèlent un « passé quantitatif » au lieu d’un passé idéologique. Et elles relativisent le mythe de la grandeur de « l’empire espagnol ».

L’être humain aime les bonnes histoires. Parler d’un passé lointain, que plus personne ne vit, permet de construire des récits légendaires assaisonnés du mythe ancestral du paradis perdu : il fut un temps lointain où tout était parfait, mais après on a tout perdu. Nous les trouvons irrésistibles, mais ils ne sont presque jamais vrais.

Nous avons tous entendu, à un moment ou à un autre de notre vie, des récits épiques sur les hauts faits accomplis par l’Espagne impériale au cours de son passé glorieux – et perdu -. Nous sommes issus d’une lignée de valeureux paladins qui, après près de huit siècles de reconquête et de lutte acharnée contre les envahisseurs musulmans, ont réussi à forger un immense empire où « le soleil ne se couchait jamais ». Nous étions la grande puissance mondiale, les seigneurs et les maîtres du monde, un peu comme l’Amérique d’aujourd’hui, mais à une échelle encore plus grande.

Nous aimons croire qu’à l’époque de Philippe II, nous nagions dans l’abondance grâce aux fabuleuses richesses qui nous venaient de l’Empire. Mais de plus en plus d’historiens et de sociologues révisent cette histoire de la colonne vertébrale de la grande Espagne impériale.

Sommaire

Polarisation politique

Bien que tout indique qu’il s’agit en fait d’un récit inventé au 19e siècle, de nombreux politiciens, sociologues, dirigeants indigènes – et même le pape François – estiment que les Espagnols devraient s’excuser pour les atrocités commises à l’encontre des populations indigènes au cours de cette période.

En revanche, on affirme que tout cela est dû à la légende noire contre l’Espagne et que non seulement nous avons civilisé le continent américain, mais que nous l’avons fait mieux et plus humainement que, par exemple, les Anglais.

La polarisation politique – qui a une grande influence sur la manière dont le passé est interprété – jette de l’huile sur le feu : ceux qui se sentent plus proches d’une idéologie progressiste remettent en question une grande partie de ce récit impérial ; à l’inverse, ceux qui ont une vision plus conservatrice affirment que les révisionnistes sont les ennemis de l’Espagne.

D’excellents récits abondent de la part d’érudits érudits, dans un sens ou dans l’autre, tous construits avec de magnifiques arguments. Mais même les meilleures histoires fabriquées par l’homme ne sont rien d’autre que de simples histoires : elles ne nous rapprocheront pas d’un pas de la vérité.

À quoi ressemblait réellement notre passé impérial ?

Nous disposons d’une bonne alternative pour nous faire une idée précise de l’importance de notre empire et de la manière dont il était vécu à cette époque : aborder le problème par le biais de la science, qui est le moyen le plus fiable dont nous disposons en tant qu’êtres humains pour nous rapprocher de la vérité.

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On pourrait dire que la science met à notre disposition le « génie de la lampe », qui répond tôt ou tard à toutes les questions qu’on lui pose sur le monde matériel.

Tout d’abord, il faut se poser une bonne question. En l’occurrence, la question essentielle est de savoir si notre Empire, si vaste géographiquement, l’était aussi économiquement, démographiquement et technologiquement.

Pour répondre à cette question de manière rigoureuse, sans se laisser influencer par des préjugés idéologiques, il faut analyser mathématiquement le passé: pour faire les comptes réels de ce qu’a été notre empire.

La pièce dépeint le moment où Justin de Nassau a livré la ville de Breda en 1625 aux troupes espagnoles sous le commandement du général Ambrosio Spinola, que l’on voit recevoir les clés de la ville de son ennemi. Velázquez. Musée du Prado.


Beaucoup de données

Il est possible de le faire assez bien, car nous pouvons nous appuyer sur les archives méticuleuses de la cour de Philippe II et de ses successeurs, qui ont été bien conservées jusqu’à aujourd’hui. Comme le roi d’Autriche était obsédé par l’idée de savoir tout ce qui se passait dans son vaste empire, la bureaucratie de sa cour enregistrait tout.

En quantifiant les informations détaillées existantes, nous pouvons faire des calculs et découvrir une « passé quantitatif« plutôt qu’un passé idéologique. Il suffit de comparer ces quantités du passé impérial avec celles qui nous sont familières aujourd’hui pour se faire une idée précise de ce que fut réellement notre Empire.

Une grande partie du grand récit impérial veut que de fabuleuses richesses aient été apportées à l’Espagne depuis l’Amérique par la flotte des Indes (également appelée flotte du Trésor).

D’après les archives, c’est entre 1540 et 1650 qu’a eu lieu le plus grand flux de marchandises entre les colonies américaines et l’Espagne. Une multitude de produits sont arrivés : des biens de valeur comme l’or, l’argent, des teintures comme le bois de Campeche, la laine d’alpaga, ainsi que d’innombrables bois durs tropicaux. Ils ont également apporté des produits plus courants comme le cacao, le chocolat, les haricots, les pommes de terre, le maïs, les ananas, les patates douces, le manioc, les tomates, les cacahuètes, etc.

Données comparatives

Au total, près de 11 000 navires ont traversé l’Atlantique entre l’Amérique et l’Espagne entre 1540 et 1650. Certains étaient des navires de guerre (l’Almiranta, la Capitana, etc.). Il s’agit de navires d’environ 300 tonnes, remplis d’armes et de soldats, mais avec peu de marchandises à bord. D’autres navires étaient des cargos, légèrement armés, mais dont certains pouvaient transporter jusqu’à 400 tonnes de marchandises. Enfin, il y avait les « avisos », des navires légers et rapides prêts à transporter des messages et à faire du repérage.

À combien s’élève ce flux supposé énorme au cours des 110 années où il a été le plus intense ?

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Un bon moyen est d’imaginer le nombre de camions que nous voyons aujourd’hui sur nos routes qui seraient nécessaires pour charger toutes les richesses qui sont arrivées d’Amérique en Espagne au cours de l’une de ces années.

Le calcul est simple : il faut environ 675 camions pour transporter la totalité du flux de marchandises arrivant d’Amérique en une année (les calculs sont basés sur les quantités annuelles moyennes de marchandises transportées entre 1540 et 1650).

Moins que Mercamadrid

À première vue, cela n’a pas l’air de grand-chose. Et ce n’est pas le cas. Nous pouvons le comparer, par exemple, au flux de marchandises que Mercamadrid reçoit en une seule journée. À titre d’exemple, le 12 mars 2020, au plus fort de la pandémie de Covid-19, 814 camions ont débarqué à Mercamadrid, soit 139 camions de plus qu’il n’en faudrait pour charger toutes les marchandises arrivant de l’Empire en une année.

Les données sont accablantes : dans ses meilleurs moments, pendant une année entière, notre énorme empire américain a envoyé vers la métropole beaucoup moins de marchandises que celles qui sont déchargées en un seul jour à Mercamadrid.

On pourrait dire que, bien que rares en quantité, ces marchandises étaient si précieuses qu’elles ont permis à l’économie péninsulaire de se développer de façon extraordinaire. Ce n’est pas vrai non plus. Les historiens de l’économie affirment que Philippe II a connu quatre grandes faillites au cours de son règne.

Quoi qu’il en soit, il convient d’évaluer la puissance réelle de l’Espagne impériale de Philippe II à l’apogée de sa grandeur. Un bon moyen est d’analyser la taille réelle de l’Invincible Armada. Les récits impériaux nous apprennent qu’elle était si grande que, si elle n’avait pas été détruite par les éléments, l’Invincible Armada aurait réussi à envahir l’Angleterre et à changer l’histoire.

La « fureur espagnole » du 4 novembre 1576 à Anvers. Peinture anonyme, dernier quart du 16e siècle. Huile sur toile, 119 × 145 cm. Anvers, Vleeshuis.


Une armée invincible ?

Les Britanniques magnifient également l’énorme menace qui pesait sur leur pays et qu’ils ont su vaincre grâce à leur courage, leur stratégie et leur technologie. Si l’ennemi était si grand, leur victoire n’en est que plus glorieuse.

Mais les chiffres sont clairs : les archives confirment que la grande armada de Philippe II se composait de 130 navires de guerre qui, équipage mis à part, transportaient à leur bord 19 000 soldats prêts à l’invasion.

Un exemple simple permet de se faire une idée de la taille réelle de l’Invincible Armada. Comme tous les jours, le 24 octobre dernier, de nombreux navires chargeaient et déchargeaient dans le port de Vigo, dont un porte-conteneurs, le MSC Türquiye, parmi lesquels se trouvait un porte-conteneurs : le MSC Türquiye. Combien de porte-conteneurs modernes faudrait-il pour transporter l’ensemble de l’Invincible Armada et ses 130 navires ?

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La réponse est encore une fois surprenante : seul le porte-conteneurs MSC Türquiye serait capable de transporter en un seul voyage un peu plus de 7 Armadas Invincibles complètes, y compris tous ses navires.

En termes de nombre, l’Invincible Armada ne semble pas non plus avoir été si colossale.

Philippe « l’araignée »

Jetons maintenant un coup d’œil quantitatif sur la capitale de ce grand empire. Bien qu’il dispose de tant de terres de l’autre côté de l’Atlantique, Philippe II tenait à régner depuis le centre de la péninsule ibérique. Ses ennemis le surnommaient « l’araignée », car c’est aussi le centre de sa toile.

Vers la fin du règne de Philippe II, le flot incessant de courtisans, de fonctionnaires et de soldats arrivant dans la capitale de l’empire avait fait croître Madrid de façon considérable. La demande de logements à Madrid était telle que le roi décréta la « Carga de aposento », selon laquelle les propriétaires d’une maison étaient obligés d’y loger des fonctionnaires royaux ou des soldats.

Madrid se développe à toute vitesse. Les palais mis à part, la plupart des maisons du Madrid de Philippe II n’avaient qu’un seul étage avec un grenier. Elles ont été rapidement construites avec des murs en roseau recouverts de boue. Madrid n’avait pas non plus de rues pavées.

Seulement 60 000 habitants

Grâce à cela, à la fin du règne de Philippe II, Madrid comptait environ 60 000 habitants. Pour apprécier sa taille réelle, nous pouvons la comparer à la Rome classique qui, au début de notre ère, comptait déjà plus d’un million d’habitants.

Vers la fin de son règne, Philippe II a voulu savoir combien il avait de sujets. Comme il n’y avait pas d’idée précise, un recensement a été effectué, dont les historiens pensent qu’il était assez précis, même s’il était peut-être légèrement surestimé. Les historiens estiment qu’il est assez précis, bien que peut-être légèrement surestimé. Il donne un chiffre d’environ 8 millions de personnes.

À l’époque de Trajan, l’Empire romain comptait plus de 60 millions d’habitants.

La vie dans l’empire

Les données quantitatives nous éclairent sans aucun doute sur la véritable dimension de l’empire espagnol. Géographiquement, il était immense. Économiquement et démographiquement, il l’est beaucoup moins.

Mais pour comprendre ce qu’était notre empire, il est utile de poser d’autres questions auxquelles on peut répondre quantitativement : quelle était la vie des gens sous le règne de Philippe II ? Que mangeaient-ils ? Où dormaient-ils ? Quelle était leur espérance de vie ? Quelles étaient les maladies dont ils souffraient ? Quelle était la vie dans la capitale de ce grand empire ?

Nous reviendrons sur tout cela dans un autre article de Trends21.

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