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Les frères d’élite d’il y a 3 500 ans qui ont subi une chirurgie cérébrale mortelle

Le site archéologique de Tel Megiddo, une colline en Israël située à environ 80 kilomètres de Jérusalem, est ce qui reste d’une ville importante située à un endroit stratégique sur la route empruntée par les armées d’Égypte en route vers la Syrie, la Mésopotamie et l’Anatolie. À l’âge du bronze, le site était une importante cité-état cananéenne, l’ancienne civilisation d’Asie occidentale qui dominait les terres situées entre la mer Méditerranée et le Jourdain.

Il y a environ 3 500 ans, deux frères sont morts jeunes à Tel Meggido. Ils appartenaient à l’élite locale et leur vie était marquée par la maladie. Tous deux souffraient de graves blessures aux os, mais leur richesse et leur statut leur ont permis de survivre pendant plusieurs années.

Traitements extrêmes

L’un des frères a également eu le nez cassé.

Kalisher et al. / PLOS ONE

Des archéologues de l’université de Brown ont examiné les restes des deux individus, découverts lors de fouilles en 2016, et affirment qu’ils ont tous deux subi des traitements extrêmes, notamment une chirurgie cérébrale au cours de laquelle des morceaux d’os ont été retirés de leur crâne, expliquent-ils dans un… article publié dans la revue PLOS ONE.

Les frères ont été enterrés sous une résidence de luxe de la ville. Leur tombe, dont l’intérieur contenait des restes de nourriture de haute qualité et des poteries fines, date de l’âge du bronze tardif, entre 1550 et 1450 avant Jésus-Christ. De récents tests ADN ont confirmé leur relation.

Les frères ont vécu de nombreuses années, malgré leurs maladies chroniques.

Les frères ont vécu de nombreuses années, malgré leurs maladies chroniques.

Kalisher et al. / PLOS ONE

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Les lésions sur leurs os sont la preuve de conditions infectieuses chroniques et débilitantes, une condition qu’ils partageaient. L’un des sujets avait également un trou carré d’environ 30 millimètres dans son crâne. Cette intervention inhabituelle visait à retirer un morceau d’os, une procédure connue sous le nom de trépanation, qui a historiquement été utilisée pour traiter divers troubles en soulageant la pression dans la tête.

L’opération – qui était normalement pratiquée sur des personnes souffrant d’épilepsie, de scorbut, de sinusite frontale, de troubles intracrâniens ou d’hydrocéphalie – était probablement destinée à traiter l’affection du patient, mais l’absence de guérison de l’os frontal suggère que l’individu est décédé pendant ou peu après l’opération, affirment les chercheurs.

Détail de dents provenant de l'un des squelettes.

Détail des dents d’un des squelettes.

Kalisher et al. / PLOS ONE

« Parmi les nombreux résultats de l’étude, nous souhaitons souligner le type particulier de trépanation crânienne, la première du genre dans la région. Cette procédure rare a été effectuée sur un individu d’élite présentant des anomalies de développement et des maladies infectieuses, ce qui nous amène à postuler que cette opération a pu être une intervention qui a altéré sa santé », expliquent les experts.

Il n’existe que quatre autres cas connus de trépanation dans le Levant méditerranéen et tous ont été pratiqués sur des hommes pendant l’âge du fer (entre 1200 et 550 avant J.-C.), l’un à Timna et les trois autres à Lachish. Leurs restes indiquent qu’ils ont survécu à la période postopératoire.

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