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le premier voyage sur la lune et le discours de la Genèse

Alors que la NASA prépare le retour des astronautes sur la Lune (pour l’année prochaine à la même époque), il n’est pas inutile de rappeler ce que fut le premier voyage sur notre satellite. Non pas celui de Neil Armstrong, qui arrivera une demi-année plus tard, mais celui des premiers hommes à voir de leurs propres yeux la face cachée.

Nous sommes en 1968, dans les derniers mois de la course à l’espace. La NASA est sur le point de mettre au point sa capsule Apollo, qui n’a encore jamais volé avec un équipage. Mais elle a testé à deux reprises la fusée Saturn 5, dont elle a besoin.


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L’Union soviétique, quant à elle, mettait la dernière main à son lanceur lunaire Soyouz à deux astronautes, mais n’avait pas encore lancé sa fusée équivalente à la Saturn 5 américaine. Et aucun des deux concurrents n’a encore mis au point le véhicule de descente qui transporterait un homme jusqu’à la surface et le ramènerait.

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Les derniers seront-ils les premiers ?

La course à la Lune a été, dans une large mesure, une opération de prestige national. Non seulement pour avoir atteint son objectif final, mais aussi pour avoir franchi toutes les étapes intermédiaires.

Jusqu’alors, l’URSS avait accumulé une série de succès spectaculaires, depuis le lancement du premier astronaute, Youri Gagarine, jusqu’au premier rendez-vous automatique en orbite, en passant par le premier vaisseau spatial multiplace et la première sortie dans l’espace. Cependant, la NASA avait comblé son retard et même dépassé les Russes sur de nombreux aspects technologiques. Néanmoins, le fait d’avoir été deuxième à de nombreuses reprises pesait comme un fardeau sur l’agence américaine.

MOSCOU (RUSSIE) 12/04/2021 - Photo d'archive du cosmonaute soviétique Youri Gagarine à l'intérieur du vaisseau spatial Vostok peu avant le décollage. Il y a soixante ans, le cosmonaute soviétique Youri Gagarine devenait le premier homme à voler dans l'espace, un exploit qui continue de faire la fierté des Russes et l'émerveillement du reste de la planète. EFE/Musée du peuple Youri Gagarine dans la région de Saratov UTILISATION ÉDITORIALE SEULEMENT / UNIQUEMENT DISPONIBLE POUR L'ILLUSTRATION DE L'ARTICLE D'ACTUALITÉ ACCOMPAGNANT LA PHOTOGRAPHIE (CRÉDIT REQUIS)

Le cosmonaute soviétique Youri Gagarine à l’intérieur du vaisseau spatial Vostok peu avant le décollage.

EFE/Yuri Gagarin Musée du peuple de la région de Sarato

L’Union soviétique ne dispose pas encore d’une fusée équivalente à la Saturn 5, mais ses protons peuvent envoyer au moins une capsule Soyouz avec quelques occupants sur la Lune pour en faire le tour. S’ils y parviennent avant les Américains, ils réaliseront une nouvelle première.

La NASA, pour sa part, avait mis en place un programme d’essais très prudent. Le module de commande et le module lunaire devaient être testés en orbite terrestre avant de se risquer à un vol vers la Lune. Mais le développement de ce dernier a pris beaucoup de retard. Les ingénieurs de Grumman tentent encore de réduire le poids du module d’un kilo par-ci par-là afin de l’adapter aux capacités de la fusée. Et cela peut représenter des mois de travail, suffisamment pour que leurs concurrents prennent à nouveau de l’avance.

Le plan à l’envers

Au cours de l’été 1969, George Low, chef du bureau du programme Apollo, a une idée audacieuse. Peut-être en partie sous le coup de l’énervement lorsqu’il apprend que des satellites espions américains ont photographié la première fusée lunaire russe installée sur son aire de lancement (en réalité, il s’agissait d’un modèle d’essai, mais on ne le saura que des années plus tard).

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En substance, Low proposait de modifier l’ordre des vols. Si la capsule à trois places a bien fonctionné lors de son premier vol (en octobre 1968), pourquoi ne pas la lancer sur la Lune la fois suivante, sans attendre les essais du module lunaire ? Il ne s’agit pas seulement de devancer les Russes : de nombreux détails ne peuvent être testés que dans l’espace lointain, comme les tâches de navigation nécessaires pour assurer une trajectoire correcte.


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Buzz Aldrin et Neil Armstrong en formation à la NASA. Les conspirationnistes affirment que la séquence réelle a également été tournée dans un tel scénario.

Le premier vol habité, Apollo 7, a fonctionné comme un charme. Pendant près de onze jours, trois astronautes ont testé la capsule en orbite terrestre et le véhicule a bien réagi.

Pas ses membres d’équipage, affligés d’un rhume colossal qui les a mis de mauvaise humeur pendant la moitié du voyage, au point d’affronter les techniciens de Houston, qui ont exigé que le programme de tests qu’ils devaient effectuer soit réduit, le tout aboutissant à une mini mutinerie à bord. Aucun d’entre eux ne volera plus jamais dans l’espace. Mais ceci est une autre histoire.

Trapèze sans filet

Au vu des bonnes performances de la sonde, la NASA adopte la proposition de Low. Le prochain vol se rendra sur la Lune. Seulement le module principal, sans l’atterrisseur lunaire.

Avec le recul et surtout après l’expérience d’Apollo 13, les risques pris par la NASA avec ce projet sont surprenants. Elle ressemblait à un trapéziste sans filet. Sans le module lunaire, il n’y avait pas d’alternative en cas d’échec à mi-parcours. Il n’y avait qu’un moteur de manœuvre. Très fiable, certes, mais un seul. Les réserves d’eau et d’oxygène étaient limitées à ce que le vaisseau spatial pouvait transporter. Un seul ordinateur. Un seul système de communication. Tout dysfonctionnement peut avoir des conséquences fatales.

Apollo 8 pendant le lancement.

Apollo 8 pendant le lancement.

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La NASA modifie son calendrier et reporte au mois de mars le test du module lunaire en orbite basse. Les équipages respectifs ont eu la possibilité d’échanger les dates de vol et de mission, mais ils ont refusé. Ils s’étaient préparés depuis longtemps à exécuter un certain plan d’opérations et il n’était pas question de tout changer trois mois avant le lancement. Les astronautes affectés au premier vol lunaire étaient Frank Borman, Michael Collins et William Anders.

Il y a eu d’autres accrocs. Collins devant subir une intervention chirurgicale pour remédier à un problème cervical, il est remplacé par James Lovell, un ami personnel de Borman, avec qui il a déjà passé quinze jours dans la cabine exiguë de Gemini 7. Il participera à la mission Apollo 11.

« Au début…

Quelques jours avant le lancement, le commandant Borman reçoit un appel de Julian Scheer, du département des affaires publiques de la NASA. En quelques mots, Scheer lui rappelle qu’une retransmission télévisée depuis la Lune est prévue pour coïncider avec la veille de Noël. Un milliard de téléspectateurs dans le monde entier regarderaient l’émission et il conviendrait donc, selon lui, de dire « quelque chose d’approprié ».

Borman était un militaire et un pilote d’essai, pas un poète ou un orateur, et la mission l’a pris par surprise. Quelque chose d’approprié ». Pour l’aider, il se tourne vers son ami Simon Bourgin, un journaliste scientifique qui l’avait accompagné lors de sa tournée internationale post-Gemini 7.

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De gauche à droite : Lovell, Anders et Borman, membres de l'équipage d'Apollo 8.

De gauche à droite : Lovell, Anders et Borman, membres de l’équipage d’Apollo 8.

Domaine public

Bourgin lui suggère quelques prescriptions : ne pas exagérer et éviter de tomber dans un ton prétentieux. En particulier, les allusions à la paix entre les hommes sont quelque peu incohérentes dans les circonstances. L’année 1968 a vu l’assassinat de Martin Luther King et de Bob Kennedy, les émeutes raciales, les manifestations sur les campus universitaires, la répression du Printemps de Prague et, surtout, l’interminable tragédie du Viêt Nam.

À la recherche d’une aide supplémentaire, Bourgin se tourne vers un ami, Joe Laitin, employé par une autre agence gouvernementale. Le temps presse, il ne reste plus que vingt-quatre heures. Laitin se met immédiatement à taper des idées sur sa machine à écrire, tout en feuilletant les pages du Nouveau Testament pour trouver l’inspiration dans le récit de la Nativité. Mais les heures passent et aucune option ne semble « appropriée ». Tard dans la soirée, sa femme Christine lui fait une suggestion : « Commencez par le début », et il ouvre la Bible à la première page.

Les premiers versets de la Genèse offrent une référence quasi universelle, ainsi qu’un sentiment de majesté difficilement égalable. Bourgin le propose à Borman, Borman consulte son équipage et l’idée est approuvée. « Au commencement… » fut dactylographié sur du papier ignifugé (tout le matériel à l’intérieur de la capsule devait être ignifugé) et collé au dos de la couverture du plan de vol.

La photo la plus célèbre de la Terre

Le décollage d’Apollo 8 était prévu dans la fenêtre de lancement qui s’ouvrait en décembre 1968. Le calendrier était le même pour les Russes et les Américains, mais les lois de la mécanique céleste favorisaient légèrement les Russes, qui auraient pu partir quelques heures plus tôt. Au grand soulagement de la NASA, cela ne s’est pas produit, et c’est ainsi que le 21 – le jour le plus court de l’année – Saturn 5 a décollé avec les trois hommes installés sur sa pointe.

Le voyage s’est déroulé sans incident. Trois jours plus tard, Apollo 8 incurve sa trajectoire, disparaît derrière le bord ouest de la Lune pour effectuer la manœuvre de freinage sur la face cachée, sans communication avec la Terre. Il réapparaît sur la face opposée au moment prévu, signe que la mise en orbite s’est déroulée comme prévu.

Module de commande d'Apollo 8.

Module de commande d’Apollo 8.

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Apollo 8 restera coincé autour de la Lune pendant vingt heures, soit l’équivalent de dix orbites. Borman, Lovell et Anders deviennent ainsi les premiers hommes à regarder directement la face invisible, même si leur premier objectif est d’obtenir des images des futurs sites d’atterrissage. Et c’est ce qu’ils ont fait, sans prêter beaucoup d’attention au paysage lui-même.

C’est au cours de la quatrième orbite, au moment où ils sont réapparus derrière la face cachée, que les astronautes ont pu voir pour la première fois la Terre émerger derrière l’horizon lunaire. En réalité, vue de la surface, la Terre ne bouge pas, mais occupe une position fixe dans le ciel, en fonction de l’endroit où se trouve l’observateur. L’effet « lever de Terre » dont ils ont été témoins n’était dû qu’au mouvement de leur propre engin spatial.

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Photographie de la Terre vue de l’espace qui ressemble à celle prise par Apollo 8, prise le 21 décembre 2018.

EFE

Anders dispose d’un des deux appareils photo, équipé d’un téléobjectif de 250 millimètres. C’est lui qui prend la première photo, mais l’appareil est chargé d’une pellicule noir et blanc. Dès qu’il s’en rendit compte, il demanda à Lovell une pellicule couleur de secours, l’installa et répéta la prise de vue quatre fois.

Bien qu’il soit difficile de la distinguer, l’image est centrée sur l’Atlantique au-dessus du golfe de Guinée. Earthrise », comme la photographie a été surnommée, a été reproduite à des millions d’exemplaires et est devenue une icône que beaucoup associent à la première vague du mouvement écologiste.

Le discours sur la genèse

Les astronautes ont continué à diffuser leurs impressions sur le paysage qui défilait à leurs pieds. Pour certains, une sorte de plâtre blanc ; pour d’autres, le sable d’une plage perturbée. Une autre caméra, dotée d’un objectif de 80 millimètres et montée sur le hublot du commandant, enregistre des photos verticales du terrain au rythme d’une toutes les vingt secondes, formant une mosaïque en forme de ruban qui reflète le panorama qu’ils ont survolé.

Pendant des heures, les trois pilotes se sont entraînés à repérer des points de repère pour guider les futurs alunissages. L’un d’entre eux, une montagne située à côté de Mare Tranquillitatis, servira à marquer la future trajectoire de descente d’Apollo 11. Lovell l’a baptisé Mont Marylin, en hommage à sa femme. Ce mariage – l’une des exceptions dans le groupe des astronautes – durera soixante et onze ans, jusqu’à sa mort, il y a tout juste trois mois.


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Enric Ros

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Sur la neuvième orbite, alors que la caméra vidéo transmet des images floues des limbes lunaires, Anders annonce que l’équipage d’Apollo 8 a un message et commence à lire les premiers versets de la Genèse. Lovell et Borman suivirent, dans l’une des cérémonies les plus émouvantes et les plus mémorables de tout le programme spatial. Ils ont terminé leur lecture au moment où les ombres du terminateur ont commencé à engloutir le paysage.

Les athées protestent

Sur l’orbite suivante, le moteur principal a été remis en marche, ce qui les a ramenés sur Terre. Ils se sont échoués dans le Pacifique le 27 décembre, après un peu plus de six jours de vol.

Accueil des astronautes à Houston après la mission.

Réception des astronautes à Houston après la mission.

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Entre-temps, Madalyn Murray O’Hair, fondatrice du groupe American Atheists, avait déposé une plainte contre la NASA, alléguant que la lecture de la Genèse était une violation de la laïcité qui devrait régir les actions de l’agence. La plainte a été rejetée, mais pas avant d’avoir valu aux auteurs une bonne dose de publicité.

Des trois astronautes d’Apollo 8, seul Lovell a volé à nouveau, lors de la mission accidentée d’Apollo 13. Jusqu’à il y a quelques semaines, c’était le seul équipage lunaire dont tous les membres étaient encore en vie. Frank Borman nous a quittés début novembre.

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