À l’ombre des grands silos à grains sur les rives du fleuve Paraná, le plus long cours d’eau d’Amérique du Sud, Lucas Krivenchuk regarde les ouvriers s’empresser de charger une barge de graines de soja.

« Douze barges devaient partir aujourd’hui, mais seulement six d’entre elles le feront : il n’y a pas de temps, l’eau tombe trop vite », a déclaré Krivenchuk, directeur général du port privé de Trociuk dans le sud du Paraguay. « C’est la première fois que quelqu’un part en deux mois ».

Le fleuve Paraná, qui traverse le Brésil, le Paraguay et l’Argentine, est tombé à son plus bas niveau en 77 ans alors qu’une grave sécheresse qui a commencé fin 2019 continue de punir la région. Les experts disent que le changement climatique et la déforestation pourraient être un contributeur majeur au phénomène.

La rivière a augmenté temporairement comme Le Brésil rejette l’eau des réservoirs hydroélectriques pour la production urgente d’électricité, mais les niveaux chutent rapidement.

La sécheresse a menacé l’approvisionnement en eau en Argentine, prix de l’énergie au Brésil, et a contribué à provoquer des incendies de forêt endémiques dans toute la région. Le Paraguay, qui n’a pas de littoral et dépend de ses fleuves pour d’innombrables services sociaux, environnementaux et commerciaux, subit de fortes pressions.

« Le Paraguay est un pays souterrain et la rivière est une artère de son corps dont elle dépend pour sa survie », a déclaré Krivenchuk.

Des gens marchent en barque le long d'un lit exposé d'une branche du fleuve asséché du Paraguay, à Lambare, au Paraguay, le 17 septembre.
Des gens marchent en bateaux le long d’un lit exposé d’une branche du fleuve Paraguay asséché, à Lambare, au Paraguay, le 17 septembre. Photo : Norberto Duarte / AFP / Getty Images

Juan Carlos Muñoz, directeur de l’Administration nationale de la navigation et des ports du Paraguay (ANNP), a déclaré que le transport fluvial est au cœur d’une économie basée principalement sur les exportations de soja génétiquement modifié.

« Nous exportons des marchandises à valeur ajoutée nulle : des matières premières entièrement. Le transport fluvial est le moyen le moins cher d’atteindre les marchés internationaux », a-t-il déclaré.

La troisième flotte fluviale du monde transporte 96 % des importations et exportations internationales du Paraguay le long de deux voies navigables principales, le Paraná et le Paraguay, vers et depuis les ports d’Argentine et d’Uruguay.

Le fleuve Paraguay, qui coule au-dessus du bureau de Muñoz dans la capitale Asunción, est tombé à un plus bas historique, au-delà de précédemment atteint un niveau bas en 2020. Alors que les coûts augmentent, Muñoz a déclaré que le secteur du transport maritime perdait 20% de ses revenus – 100 millions de dollars – pour la deuxième année consécutive malgré une initiative de dragage.

Le gouvernement – a confirmé une état d’urgence sur le Paraná en juillet – l’alarme a déjà été donnée hausse des prix des produits importés.

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Roger Monte Domecq, professeur d’hydrologie à l’Université nationale d’Asunción, a déclaré que si les sécheresses cycliques sont normales dans le bassin du Paraná, il est de plus en plus évident que des facteurs d’origine humaine contribuent à la crise.

« Je ne pense pas qu’il ne fasse aucun doute qu’il y a un impact sur le climat, qui affecte les conditions dans toute la région », a-t-il déclaré.

Monte Domecq a déclaré que des études supplémentaires étaient nécessaires pour déterminer les impacts précis du changement climatique mondial et les niveaux très élevés de déforestation et de changement d’utilisation des terres observés dans la région, en particulier en Amazonie où le cycle de l’eau qui alimente les précipitations le bassin du Paraná est perturbé.

CAF – La Banque latino-américaine de développement classe le Paraguay comme le pays le plus vulnérable au changement climatique en Amérique du Sud.

Il a également connu une déforestation massive. Seulement 7% de la forêt atlantique couvraient les restes de l’est du pays jusqu’à ces dernières années, tandis que la forêt occidentale du Chaco fait face à certains des taux de déforestation les plus élevés au monde.

La déforestation a été en grande partie causée par le boom du soja et du bétail mené par l’État; les deux secteurs ont désormais du mal à exporter leurs produits à la baisse.

Des barges ont été localisées près d'un des bras asséchés d'une rivière du Paraguay, à Lambare, au Paraguay, le 14 septembre.
Des barges ont été localisées près d’un des bras asséchés d’une rivière du Paraguay, à Lambare, au Paraguay, le 14 septembre. Photo : Jorge Sáenz / AP

Et il n’y a pas de fin à la sécheresse visible, a déclaré Monte Domecq : aucune précipitation significative n’est prévue dans les mois à venir et le phénomène météorologique connu sous le nom de La Niña – qui apporte un temps sec dans le bassin du Paraná – se profile.

En aval de Port Trociuk dans la ville de pêcheurs d’Ayolas, le pêcheur Claudio Domínguez a décrit les difficultés économiques des familles ordinaires alors qu’il ramassait des appâts dans les bas-fonds.

« Il n’y a pratiquement pas de poisson… vraiment rien. C’est comme ça depuis quatre mois », a-t-il déclaré.

Les pêcheurs effectuent des voyages plus longs – impliquant une augmentation des coûts du carburant – dans l’espoir d’être capturés.

En amont d’Ayolas, la production d’électricité du puissant barrage de Yacyretá, qui partage le Paraguay avec l’Argentine, est directement influencée. Yacyretá et Itaipú – un barrage encore plus grand sur le Paraná partagé avec le Brésil – produisent la quasi-totalité de l’électricité du Paraguay et, selon le gouvernement, Itaipú a failli fermer en raison des basses eaux.

Mercedes Canese, conseillère en énergie et ancienne vice-ministre de l’Énergie, a déclaré que bien que le Paraguay ne souffre pas actuellement de pénurie d’énergie – il n’utilise qu’une petite partie de son énergie des deux barrages géants – il perd également une partie importante de 1,57 milliard de dollars d’exportations. beaucoup d’énergie pour ses immenses voisins.

Une famille se tient dans le port, relié au fleuve Paraguay à Asuncion, au Paraguay, en août.
Une famille se tient dans le port, relié au fleuve Paraguay à Asuncion, au Paraguay, en août. Photo : Jorge Sáenz / AP

Et alors que les prix de l’énergie au Brésil augmentent, de nombreux Paraguayens affirment que l’injustice historique s’aggrave. Le Paraguay est obligé par le traité de vendre l’énergie excédentaire du barrage d’Itaipú au Brésil au prix de revient, une condition calculée par l’économiste des coûts Miguel Carter Paraguay 75,4 milliards de dollars de 1985 à 2018.

« Les prix au Brésil sont très élevés, mais le Paraguay ne peut pas vendre son énergie aux prix du marché », a déclaré Canese. « Nous parlons de perdre des centaines de millions de dollars. »

Sur la plage d’Ayolas, Claudio Domínguez montre une ligne mouillée dans le sable indiquant le niveau du Paraná une heure plus tôt. Il nettoie son appât et se prépare rapidement pour une sortie de pêche d’une nuit dans l’espoir de ne pas être récompensé – comme tant d’autres l’ont été.

Sur la place de la ville, Oracion del Remanso, une chanson folklorique sur les pêcheurs du Paraná, chantée en intégralité lors de la fête de ce soir-là : « O Christ des filets de pêche, ne nous abandonne pas ».

« Tout dépend de la rivière. Nous sommes tous en fonction de cela », a déclaré Domínguez.

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