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le mystère du pionnier de l’air enterré dans une fosse commune

Elle prit son envol à la recherche de nouveaux objectifs, devint la première personne à voler entre l’Angleterre et la Nouvelle-Zélande dans les années 1930 et finit par être enterrée, avec ses exploits aériens, dans une fosse commune du cimetière de Palma. L’histoire de Jean Batten est celle d’une femme qui a affronté d’innombrables obstacles – dont le refus de son père de l’autoriser à se lancer dans l’aviation – pour se faire un nom dans l’aéronautique et battre des records les uns après les autres. Elle était la « Greta Garbo du ciel », comme on l’a surnommée. Mais la Seconde Guerre mondiale met un coup d’arrêt à sa carrière et, après avoir parcouru le monde, elle s’isole à Majorque et tombe injustement dans l’oubli de l’histoire.


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La vue d’un hydravion, alors qu’elle n’était qu’une enfant, l’a marquée à jamais. « Le petit hydravion traversait l’eau en jetant un rideau d’écume et s’élançait comme un oiseau de mer dans le ciel bleu. Pendant les moments où je le regardais avec une grande attention, l’avion faisait demi-tour pour revenir et tournait autour de la baie, la lumière du soleil brillant sur ses ailes argentées. J’ai ressenti une telle exaltation que j’ai eu très envie d’être là-haut », racontera-t-elle plus tard dans ses mémoires.

Sa mère, Ellen, est une actrice aux convictions féministes profondes. Forte de son soutien, et après avoir déménagé avec sa famille à Auckland (Nouvelle-Zélande), Batten commence à assister à de nombreux meetings aériens et participe même à un vol avec le pionnier australien Charles Kingsford Smith, une expérience qui la conduira définitivement à vouloir devenir aviatrice, inspirée par le vol en solitaire et sans escale de Charles Lindbergh à travers l’océan Atlantique.

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Malgré l’opposition de ses parents, Batten part finalement avec sa mère en Angleterre pour rejoindre le London Aviation Club. C’est là, en 1930, qu’il effectue son premier vol en solo et, après avoir effectué les 100 heures de vol requises avec l’aide d’un autre pilote néo-zélandais, Fred Truman, il obtient une licence pour effectuer des vols privés et commerciaux. Son premier avion est un Havilland DH.60 Moth biplace.

Mais Batten veut aller plus loin. C’est l’époque des grands exploits et des premiers vols en solitaire sur de longues distances, et la jeune femme n’hésite pas lorsqu’en 1932, l’Australienne Amy Johnson parcourt 17 600 kilomètres d’Angleterre en Australie à bord d’un De Havilland. Jean, introvertie mais déterminée, veut surpasser l’exploit et prend son envol. Les échecs subis lors de ses premières tentatives – en avril 1933, une tempête de sable la contraint à un atterrissage d’urgence à Karachi (Pakistan) et, l’année suivante, elle tombe en panne de carburant près de Rome – ne la découragent pas et, en mai 1934, elle atteint son objectif : avec un voyage de 14 jours et 22 heures, elle réussit à battre le record de Johnson de quatre jours. En septembre, elle rentre en Angleterre avec le même avion léger, devenant ainsi la première femme à faire l’aller-retour dans de telles conditions.

Malgré l’opposition de ses parents, Batten accompagne sa mère en Angleterre pour rejoindre le London Aviation Club. C’est là qu’il vole en solo pour la première fois et qu’il obtient une licence pour effectuer des vols privés et commerciaux.

Accompagné de son chat Buddy

Jean s’est ensuite lancée dans de longues tournées en Australie et en Nouvelle-Zélande, toujours accompagnée de son chat Buddy, qui lui avait été offert en guise de porte-bonheur.

Comme il le raconte dans son autobiographie, avec l’argent qu’il a gagné, il achète un Percival Gull Six monoplace en 1935 et, une fois de plus, part à la conquête de nouveaux objectifs. Avec ce nouvel appareil, il effectue le premier voyage de l’Angleterre au Brésil à travers l’Atlantique Sud. L’accueil dans le pays sud-américain est tel qu’à son arrivée, Jean est décoré de l’Ordre de la Croix du Sud et devient ainsi la première personne à recevoir une telle distinction sans appartenir à une Maison Royale. Un nouvel exploit qui sera cependant suivi d’un autre, celui qui la propulsera au sommet de l’aviation.


Le grand exploit

En octobre 1936, armée seulement d’une boussole, de quelques cartes froissées et d’une montre, avec le temps contre elle et presque pas de sommeil pendant le voyage, Batten a terminé son premier voyage en solitaire de l’Angleterre à la Nouvelle-Zélande en onze jours et 44 minutes. Une foule de 6 000 personnes attend son arrivée.

« Tout était bondé et des centaines de voitures étaient garées en longues files. J’ai relâché l’accélérateur, j’ai glissé sur un palier et les roues du Gull se sont posées sur la surface. J’ai ressenti un grand sentiment de plaisir et de fierté », a raconté Jean elle-même dans ses mémoires. Elle se souvient que, dans « le temps le plus rapide de l’histoire », elle a parcouru les 14 000 miles qui séparent l’Angleterre, « le cœur de l’Empire », d’Auckland. « Ce vol a concrétisé mon ambition ultime », dit-elle. Les habitants maoris de Rotorua lui ont conféré le titre de Hine-o-te-Rangi (« Fille des cieux »).

Après le vol, Jean passe une bonne partie du mois de novembre à se reposer sur le glacier François-Joseph. En 1937, il effectue son dernier vol longue distance, de l’Australie à l’Angleterre, et peu de temps après, le déclenchement de la Seconde Guerre mondiale met fin à son désir de continuer à voler. Dès lors, Batten voyagea dans le monde entier avec sa mère jusqu’à la mort de celle-ci à Ténériffe en 1966, et il ne reprit jamais l’aviation.

Avec seulement une boussole, quelques cartes froissées et une montre, et à peine le temps de dormir pendant le voyage, Batten a effectué son premier vol en solo de l’Angleterre à la Nouvelle-Zélande en onze jours et 44 minutes.

De plus en plus jalouse de sa vie privée, l’aviatrice disparaît de la scène publique et s’installe en 1982 à Majorque, où elle souhaite vivre pour le reste de sa vie. Dans une lettre datée du 8 novembre de la même année, Jean informe son éditeur de sa nouvelle adresse et c’est la dernière fois que l’on entend parler d’elle en dehors des quelques personnes de l’île qui ont eu des contacts avec elle. C’est en septembre 1987 que l’on apprend qu’elle est décédée le 22 novembre 1982 : elle avait été mordue par un chien et, après avoir refusé d’être soignée, avait succombé à un abcès pulmonaire. Personne ne l’ayant réclamée, elle fut enterrée le 22 janvier 1983 dans la fosse commune du cimetière de Palma, où une plaque commémore son nom.


Contrairement à l’aviatrice américaine Amelia Earhart, dont la disparition à plusieurs kilomètres de l’île Howland dans le Pacifique Sud a suscité d’innombrables pistes et enquêtes, l’absence de Jean Batten dans les pages de l’aviation n’a pas suscité suffisamment d’intérêt jusqu’à la fin des années 1980, lorsqu’un film documentaire a été réalisé sur sa vie et que le documentariste Ian Mackersey a publié la première biographie de l’aviatrice.

Le 22 novembre dernier, le Syndicat espagnol des pilotes de ligne (Sepla) a rendu hommage à Batten à l’occasion du 40e anniversaire de sa mort. Quarante roses ont été déposées sur sa pierre commémorative. Et il y a eu aussi des mots de souvenir, comme ceux prononcés par l’écrivain et directeur général de la Fundación Infante de Orleans, Darío Pozo : « Jean Batten a été l’une des femmes aviatrices les plus importantes de sa génération. Une poignée de femmes qui, dans les années 1920 et 1930, se sont lancées dans l’aventure, rivalisant entre elles et avec leurs homologues masculins pour montrer ce que les avions pouvaient accomplir, et atteignant la gloire et la richesse en cours de route. De toutes, Jean était probablement la meilleure ».

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