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La reconstruction de la ville disparue de Tenochtitlan à partir de l’appartement d’un jeune informaticien néerlandais | EL PAÍS Semanal

Toutes les villes contiennent en elles celles qui les ont précédées. On peut tenter de les retrouver à travers leurs vestiges, mais c’est presque toujours un exercice réservé au plaisir de l’imagination. C’est ce que faisait l’artiste technique Thomas Kole (Zeist, Pays-Bas, 29 ans), en se promenant virtuellement dans les rues de Mexico, lorsqu’il s’est rendu compte que rien de ce qu’il observait ne suffirait jamais à reconstituer cette autre ville enfouie sous celle d’aujourd’hui : la grande Tenochtitlan, capitale de l’empire aztèque. Loin de baisser les bras, il s’est lancé et, un an et demi plus tard, il a présenté son travail. la reconstitution en 3D de l’ancienne métropole. Sans quitter sa maison, Kole a traversé l’Atlantique vers le passé et a atterri, avec l’aide de la technologie, dans l’Amérique de 1518, le moment culminant avant la conquête espagnole.

Reconstruction numérique de l’enceinte sacrée contenant le Templo Mayor, à l’épicentre de la ville.Thomas Kole

« Je ne sais même pas comment je suis tombé dessus, il n’y a pas eu de catalyseur. Je ne sais même pas comment je suis tombé dessus, il n’y a pas de catalyseur. Mais je pense qu’une fois que vous avez lu quelque chose à ce sujet, vous êtes coincé. L’idée s’est installée dans ma tête et il m’était impossible de la faire sortir », explique l’artiste. Bien qu’il soit programmeur, l’histoire l’a toujours intrigué, et quelques clics ici et là l’ont conduit à un projet qui a cristallisé sa fascination. « Tenochtitlan m’a surpris à bien des égards : sa taille, son organisation, sa structure. De très belles choses ont été écrites à son sujet. Sa situation naturelle, au bord d’un lac et entourée de montagnes volcaniques, fait vraiment appel à l’imagination », explique-t-il.

Jusqu’à cette semaine, Kole n’avait jamais voyagé au Mexique. Il ne parle pas non plus espagnol. Mais son obsession fait écho aux vers que le poète nicaraguayen Ernesto Cardenal – également étranger et prisonnier, comme lui, de la beauté de cette ville sur le lac – a écrits il y a plusieurs décennies : « Mais comment écrire à nouveau le hiéroglyphe, / peindre à nouveau le jaguar, renverser les tyrans / reconstruire à nouveau nos acropoles tropicales, / nos capitales rurales entourées de milpas ? Répondre presque littéralement à ces questions, comme Kole s’y est attelé, a nécessité un important travail de documentation et un effort pour se débarrasser des idées préconçues qui, selon lui, sont filtrées par une éducation et des archives où le regard européen prévaut.

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Kole, devant son ordinateur, devant une image montrant en arrière-plan les deux plus grands volcans de la vallée.
Kole, devant son ordinateur, devant une image montrant les deux plus grands volcans de la vallée en arrière-plan.Marc Driessen

Pendant un an et demi, il a combiné le développement de ce projet, réalisé chez lui à Amersfoort pendant son temps libre, avec son travail pour une société qui développe des installations et des jeux interactifs pour les musées et d’autres lieux. L’histoire et sa connaissance des jeux vidéo ont permis de maintenir le projet dans des paramètres gérables : « Les jeux doivent être rapides, l’optimisation est très importante, j’ai donc utilisé beaucoup de leurs astuces. Il y a beaucoup de détails qui ne fonctionnent qu’à distance de drone. Si vous vous approchez, cela ressemble à une peinture impressionniste ». Chaque élément du projet a fait l’objet d’au moins cinq versions avant la version finale.

Le résultat est un impressionnant voyage dans le temps. Les volcans Popocatépetl et Iztaccíhuatl couronnent un paysage rarement visible depuis la ville en raison de la pollution. L’enceinte sacrée, restaurée dans son état d’origine avec son imposant Templo Mayor – la partie la plus difficile pour Kole en raison de sa valeur symbolique et de sa centralité -, capte le regard d’une ville construite autour d’elle avec des parcelles rectangulaires qui révèlent les hiérarchies de l’époque. Les 200 000 habitants de la métropole sont répartis en quartiers avec leurs marchés, leurs écoles et leurs ateliers, à la manière des colonies des villes d’aujourd’hui. Telles de petites fourmis au sol, on les voit, avec leurs paniers et leurs vêtements de coton, déambuler dans les rues de cet empire reconstitué.

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« La division en grilles a du sens lorsque vous êtes sur l’eau, car vous devez créer activement le terrain, vous ne pouvez pas simplement planter un bâton et tracer une ligne dans le sable », explique Kole, qui reste incertain quant à l’emplacement de certains éléments. « J’essaie toujours de comprendre pourquoi certaines rues sont tracées dans une direction totalement aléatoire. Je pense qu’il s’agit peut-être de l’impact de l’écoulement naturel de l’eau, qui est très difficile à rediriger, mais je n’en suis pas sûr », suppose-t-il.

Reconstruction numérique du Templo Mayor à l'aube.
Reconstruction numérique du Templo Mayor à l’aube. Thomas Kole

Ses doutes s’ajoutent à ceux des experts. Il pensait que son travail consisterait à transférer dans la réalité virtuelle une carte ancienne faisant l’objet d’un consensus, mais cette carte n’existe pas. « Je me suis vite rendu compte que personne n’est d’accord sur rien », résume-t-il. Ainsi, malgré les sources archéologiques et historiques et la multitude de plans, le poids le plus important a été accordé aux consultations directes avec les spécialistes, auxquels il a montré ses propositions. « Si quelqu’un devait faire la reconstitution dans 10 ans, elle serait sûrement différente car il y aurait de nouvelles informations », reconnaît-il.

Kole voulait impliquer le peuple mexicain d’une manière ou d’une autre, et pour ce faire, il a contacté plusieurs collaborateurs, toujours par voie télématique, tout comme cette interview, réalisée depuis le Mexique. Les trois artistes locaux qui ont collaboré avec lui ont été chargés de photographier l’état actuel de la ville…Andrés Semo García– ; pour élaborer le glyphe de Tenochtitlan qui inaugure le site – Chicome Itzcuintli Amatlapalli (Mon cœur mexicainJ’ai été surpris de constater que, lorsque je les traduisais, certains paragraphes étaient deux fois moins longs, parce que le nahuatl est très efficace pour parler de certaines choses, et d’autres étaient deux fois plus longs, parce qu’ils étaient totalement inefficaces », explique-t-il. De cette langue ancienne mais nouvelle pour lui, il est particulièrement attiré par le préfixe poqui signifie fumée, et qui « revient de multiples façons » : Popocatépetl, chipotle,…

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Ses amis et collègues s’amusent du fait qu’un « gars aléatoire » des Pays-Bas ait « fait quelque chose comme ça », bien que pour lui, le lien entre le nahuatl et le néerlandais soit beaucoup plus étroit qu’il n’y paraît et qu’il soit présent dans de nombreux mots de tous les jours, tels que tomate ou avocat. Ce projet est né d’une pure inspiration et il ne sait pas quand ni ce que sera le prochain, ni dans quel pays ou à quelle époque il le mènera. Pour l’instant, son horizon est de présenter son projet ce vendredi, pour la première fois, dans la ville qui contient aujourd’hui cette autre ville qui l’a ému et qui continue de jeter des ponts entre les deux rives de l’Atlantique. Comme le disait un autre étranger amoureux du Mexique et prénommé Cardenal, « Tenochtitlan est, même sans adobes, / Même convertie en un réseau de trous / Elle reste dans la vision de ses poètes ». Et aussi dans la vision de ceux qui la réveillent de sa léthargie.

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