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La mer Rouge, une autoroute de la richesse avec des problèmes historiques de sécurité

La Bible raconte que Moïse a miraculeusement séparé les eaux de la mer Rouge il y a 3 300 ans, mais sa réputation en tant que route commerciale est encore plus ancienne. Quatre cents ans plus tôt, les marchands égyptiens sillonnaient déjà ses eaux pour acheter et vendre ; et dès l’an 1000 avant J.-C., elle était utilisée pour acheminer des marchandises en provenance de l’Inde. Tout cela avant que l’ouverture du canal de Suez ne révolutionne le commerce mondial.

Le 18 août 1869, la mer Rouge relie définitivement la Méditerranée à l’océan Indien. La cérémonie d’inauguration réunit six mille invités, dont un empereur, une impératrice et plusieurs rois et princes héritiers. L’occasion n’est pas manquée : grâce au nouveau passage, le voyage entre Londres et Bombay est raccourci de onze mille kilomètres et d’une dizaine de jours, puisqu’il n’a plus à contourner l’Afrique.


Inauguration du canal de Suez

Troisième

L’accès à la mer Rouge était trop important pour que les puissances de l’époque ne veuillent pas le contrôler : avant l’existence du canal, les Britanniques avaient déjà occupé une partie du nord de l’Égypte pour s’assurer une voie terrestre. Lorsqu’une société essentiellement française a achevé la liaison maritime, Londres a rapidement pris une participation de 44 %, mais a également envahi et établi un protectorat de facto sur l’ensemble de l’Égypte. Comme l’aurait dit le chancelier allemand Von Bismarck, pour les Britanniques, le canal était « la moelle épinière reliant le cerveau à la colonne vertébrale », la métropole et la colonie de l’Inde.

Et il n’était pas vital pour les seuls Britanniques. La mer Rouge allait devenir la grande artère du commerce mondial. La première année de son ouverture, moins de cinq cents navires traversent le canal de Suez ; en l’espace d’un siècle, ils seront vingt-et-un mille à le faire chaque année. Son exploitation est un enjeu international majeur : le traité établissant la libre navigation du canal pour tous les pays (convention de Constantinople) est signé par la France et l’Angleterre, ainsi que par l’Espagne, l’Allemagne, l’Autriche-Hongrie, la Russie, l’Empire ottoman, l’Italie, les Pays-Bas et le Luxembourg.

Sommaire

Une mer de conflits

Lors de la Première Guerre mondiale, les deux camps se font face en mer Rouge : l’Empire ottoman contrôle la rive orientale en Arabie et les Britanniques la rive occidentale à partir de l’Égypte. Cependant, la flotte turque est trop occupée en Méditerranée et en mer Noire pour y menacer les lignes de ravitaillement alliées, et elle se heurte à un obstacle presque insurmontable : le contrôle du canal de Suez par les Britanniques.

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Bien que les marchands allemands, austro-hongrois ou ottomans soient, en théorie, libres de continuer à emprunter le passage, dans la pratique, les Britanniques sont les maîtres de la mer Rouge. Le 2 février 1915, les Turcs lancent donc une attaque pour s’emparer du canal, mais doivent battre en retraite après avoir perdu 2 000 hommes en deux jours. Comme le dénonçaient les Ottomans, la Grande-Bretagne avait construit des fortifications autour du canal, contrairement à la Convention de Constantinople, ce qui lui permit de résister.

La menace turque obligea la Grande-Bretagne à maintenir à Suez de nombreuses troupes dont elle avait désespérément besoin en Europe, mais elle ne pouvait pas non plus les retirer : garder la mer Rouge ouverte était la clé pour recevoir non seulement des matières premières et des fournitures, mais aussi pour acheminer vers les champs de bataille les soldats et les travailleurs coloniaux nécessaires à l’effort de guerre. Au total, plus de trois millions de personnes ont participé à la guerre du côté britannique.

Forces ottomanes effectuant un raid sur le canal de Suez pendant la Première Guerre mondiale, 1915.

Forces ottomanes lors du raid sur le canal de Suez pendant la Première Guerre mondiale, 1915

Domaine public

Les Ottomans continuent de harceler Suez par de petits raids, mais cherchent aussi à gêner les Britanniques par d’autres moyens, notamment en encourageant une révolte de cinq mille Bédouins de l’autre côté de l’Égypte. Les Britanniques, pour leur part, soutiennent une révolte arabe de l’autre côté de la mer Rouge pour la même raison et, au cours des deux dernières années de la guerre, tentent de s’attaquer au canal de Suez.

Dans la péninsule du Sinaï, qui commençait juste à côté de la rive est du canal, le grand défi des deux armées était l’eau. Les Britanniques commencent par bombarder les puits ottomans, puis entreprennent la construction d’une ligne de chemin de fer et d’un pipeline permettant d’alimenter et d’abreuver leurs troupes au fur et à mesure de leur progression. Ils emploient en outre 170 000 Égyptiens et leurs 72 000 chameaux pour transporter l’eau et d’autres fournitures. Le 9 janvier 1917, ils réussissent à chasser les Ottomans du Sinaï et sécurisent la route de la mer Rouge jusqu’à la fin de la guerre.

Survivre à la Seconde Guerre mondiale

Au début de la Seconde Guerre mondiale, les perspectives s’assombrissent pour les Alliés en mer Rouge. Les Britanniques contrôlent toujours le canal de Suez, mais avec la conquête de l’Éthiopie, l’Italie de Mussolini s’est emparée d’une grande partie de la rive gauche. Au début de la guerre, elle dispose même d’une petite flotte à Mitsiwa (Érythrée) qui, pendant dix mois, donne du fil à retordre aux navires britanniques en provenance d’Asie.

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Dans les premières semaines qui suivent l’entrée en guerre de l’Italie, en juin 1940, les Britanniques sont contraints de quasiment interrompre le mouvement de leurs navires en mer Rouge. Les sous-marins italiens parviennent à couler un pétrolier norvégien et un destroyer ennemi. De plus, au fil des mois, les bombardiers, navires et sous-marins de Mussolini limitent les Britanniques à un seul convoi par mois.


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Seule l’arrivée des troupes alliées par voie terrestre pour s’emparer de leur base de Mitsiwa met fin à la campagne italienne en mer Rouge, mais pas avant qu’une tentative presque suicidaire de destruction de la base britannique de Port-Soudan ne les laisse sans navires. Après avoir plongé dans l’eau, de nombreux marins italiens durent se réfugier pendant près de trois ans en Arabie avant de rentrer chez eux.

Dès lors, le lien vital entre les îles britanniques et leur colonie indienne n’est plus vraiment menacé jusqu’à la fin de la guerre. Les Italiens, puis les Allemands, envahissent l’Égypte par voie terrestre depuis l’ouest pour tenter de s’emparer du canal de Suez, mais ils ne parviennent jamais à s’approcher à moins de trois cent cinquante kilomètres. La route de la mer Rouge a donc continué à fonctionner pendant la plus grande confrontation de l’histoire de l’humanité.

Huit ans de fermeture

La fin de la Seconde Guerre mondiale et le début de la guerre froide ont entraîné des changements en mer Rouge. Il s’agit d’une voie essentielle pour acheminer le pétrole du golfe Persique vers l’Europe, mais l’Égypte n’est plus disposée à accepter la tutelle britannique. Le canal de Suez, qui avait réussi à rester ouvert pendant les deux guerres mondiales, entre dans une période où il sera bloqué, parfois pendant des années.

En 1956, le président égyptien Nasser nationalise le canal. Les Britanniques sont furieux, mais aussi les Français, qui ont dans leur collimateur le leader arabe pour son soutien à l’indépendance de l’Algérie. Il y a aussi Israël, qui a déjà combattu l’Égypte dès sa déclaration d’indépendance et dont les navires ont été empêchés de passer par Suez par Nasser, tout en bloquant sa sortie vers la mer Rouge par le golfe d’Aqaba.

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Les forces israéliennes envahissent l'Égypte par l'est pendant la crise de Suez.

Les forces israéliennes envahissent l’Égypte par l’est pendant la crise de Suez.

Hulton-Deutsch/Hulton-Deutsch Collection/Corbis via Getty Images)

L’invasion du canal par les trois ennemis de Nasser est un succès militaire, mais un échec diplomatique. Les États-Unis font comprendre à leurs alliés qu’ils ne veulent pas risquer une guerre mondiale contre l’URSS et ils doivent se retirer. Le canal est resté fermé pendant six mois, mais après la guerre suivante contre Israël, l’Égypte l’a bloqué pendant huit ans. Depuis 1975, les menaces qui pèsent sur le commerce en mer Rouge sont moins liées à des conflits internationaux majeurs qu’à des accidents et à des pirates.

De Pline à Ever Given

Entre 2004 et 2006, deux accidents ont bloqué le canal de Suez, mais dans un cas pour quelques heures seulement, et dans l’autre, le trafic a été rouvert au bout de trois jours. En 2021, la crise du cargo Ever Given a été plus complexe : il a commencé à dévier pendant la traversée du canal et a fini par traverser d’un côté à l’autre, interrompant le passage. Il a fallu six jours avant de pouvoir reprendre la navigation et, selon la compagnie d’assurance Allianz, l’incident a coûté quelque huit milliards d’euros à l’économie mondiale.


La mer Rouge, une autoroute de la richesse avec des problèmes de sécurité historiques

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Pourquoi les Houthis yéménites attaquent-ils les navires en mer Rouge ?


Cependant, le pire ennemi du commerce dans la région au cours des dernières décennies est peut-être la piraterie. Si, au 1er siècle, Pline l’Ancien parlait déjà d’une mer Rouge infestée de pirates, en 2011, pas moins de 32 navires et plus de 700 marins ont été enlevés, pour lesquels des rançons de plusieurs millions de dollars ont été exigées. L’insécurité était telle que l’Union européenne a organisé et maintient toujours une mission militaire spécifique pour sécuriser le trafic maritime dans la région, l’opération Atalante.

Aujourd’hui, la mer Rouge transporte encore environ 10 % des marchandises maritimes mondiales, bien qu’elle ait perdu de son importance par rapport à d’autres routes commerciales, telles que le détroit de Malacca ou d’Ormuz. Mais le meilleur signe qu’elle reste un point stratégique majeur, ce sont les bases militaires qui la bordent : celles des sept pays riverains, bien sûr, mais aussi celles des États-Unis, de la Chine, de la France, de la Russie, du Royaume-Uni, de l’Italie, de la Turquie, du Japon, des Émirats et même d’un contingent espagnol.

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