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La géopolitique oblige l’UE à mettre la main à la poche

Les fonds « Next Generation » mobilisés par l’Union européenne pendant la pandémie grâce à une émission de dette commune sans précédent sont l’une des raisons pour lesquelles l’économie de l’Union est sortie plus vite et plus forte du double choc subi en quelques années, le virus et, immédiatement après, le choc énergétique résultant de l’invasion de l’Ukraine par la Russie. « Cette fois-ci, c’était différent, l’UE a tiré les leçons de la précédente crise financière », explique Debora Revoltella, économiste en chef à la Banque européenne d’investissement (BEI).

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L’évaluation des performances du programme Next Generation rouvrira le débat sur les euro-obligations.

Ces données figurent dans un rapport publié cette semaine par la Commission européenne. Trois ans et demi après l’arrivée du virus, le niveau d’investissement réel dans l’UE était 5% plus élevé qu’auparavant, alors qu’avec la crise financière mondiale dans cette période le chiffre était 11% plus bas, un résultat obtenu grâce à la combinaison d’une politique fiscale plus souple (le corset du pacte de stabilité a été suspendu pendant quatre ans) et d’une politique active de soutien public optimisé œuvrant au niveau européen.

Bruxelles estime que l’UE doit investir 700 milliards par an dans la transition verte jusqu’en 2030.

Cependant, il n’y a pas de place pour l’autosatisfaction. La manne des fonds européens de nouvelle génération (807.La manne des fonds européens de nouvelle génération (807 milliards d’euros, la somme la plus importante jamais mobilisée pour un programme européen) devrait s’épuiser en 2026 et, dès cette année, les gouvernements commenceront à consolider leurs comptes publics, le tout dans un contexte de risques géopolitiques croissants qui obligera l’Union européenne à creuser en profondeur, à innover et à unir ses forces pour relever les grands défis qui l’attendent, comme l’ont récemment convenu des banquiers, des investisseurs et des responsables politiques lors du forum annuel de la BEI qui s’est tenu cette semaine dans le quartier européen de Luxembourg.


Ville d’URK, au bord du lac Ijsselmeer aux Pays-Bas, où les éoliennes sont installées à l’intérieur du lac.

Mané Espinosa / Own

« Les projets que nous finançons visent à transformer les priorités européennes communes d’idées abstraites en solutions tangibles », a déclaré la nouvelle présidente de la Banque européenne de développement, Nadia Calviño, lors de la séance inaugurale, au cours de laquelle elle a souligné la contribution de la banque à la transition énergétique européenne (plus de la moitié des 88.88 milliards d’euros de prêts accordés l’an dernier à ce secteur), à travers le soutien financier à des projets de pointe tels que la production d’acier écologique en Suède ou l’ouverture en Italie de la plus grande centrale photovoltaïque d’Europe.

Selon la Commission européenne, pour atteindre les objectifs de réduction des émissions pour 2030 (une réduction de 55 % par rapport aux niveaux de 1990), l’UE devra investir au moins 700 milliards d’euros par an dans la décarbonisation de l’économie. L’objectif ultime est la neutralité climatique, c’est-à-dire une économie entièrement décarbonée, d’ici à 2050. À cet objectif s’ajoute la pression politique croissante, intensifiée par les craintes d’un second mandat de Donald Trump à la Maison Blanche, pour que l’Europe investisse davantage dans le secteur de la défense. En outre, l’engagement de jouer un rôle de premier plan dans la reconstruction de l’Ukraine et la promesse d’ouvrir les portes de l’UE à l’Ukraine et à une douzaine d’autres candidats sont en arrière-plan.

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« L’Europe est confrontée à de nombreux défis », a déclaré Vincent Van Peteghem, ministre belge des finances et actuel président du conseil des gouverneurs de la BEI. Mais « ce à quoi nous, ministres des finances, pensons, c’est à la manière dont nous allons financer tout cela ». La présidence belge du Conseil procédera ce semestre à une évaluation du fonctionnement du plan européen de relance et de résilience, d’où proviennent les fonds européens NextGen, convenus avec l’engagement, imposé par Berlin, qu’il s’agirait d’un soutien temporaire et non renouvelable. Cet exercice d’évaluation « déclenchera inévitablement une discussion sur ce que nous ferons à l’avenir, si nous utilisons des euro-obligations ou d’autres instruments » et, si nous suivons cette voie, « nous devrions nous concentrer sur des projets d’intérêt transnational dans le domaine des transports, de l’énergie ou de la défense ».

Les Vingt-sept ont demandé à la banque publique de l’UE de s’impliquer davantage dans la « sécurité » du club.

Le débat sur la manière de mobiliser les investissements considérables qui attendent l’UE est ouvert et prendra de l’ampleur après les élections du Parlement européen en juin, dans la perspective du prochain cycle politique. Le Mécanisme européen de stabilité, le fonds de sauvetage de la zone euro, pourrait-il aider à faire face aux conséquences de l’invasion de l’Ukraine par la Russie, « le plus grand risque pour la stabilité financière de ses partenaires », comme l’a déclaré son directeur général, Pierre Gramegna ? La BEI pourra-t-elle soutenir l’augmentation des dépenses militaires dans l’UE, comme le demande Charles Michel, alors qu’il lui est actuellement interdit d’investir dans les armes et les munitions, ou pourra-t-elle « prendre plus de risques » et investir dans l’énergie nucléaire, comme le propose la Commission européenne ?

La création d’un véritable marché unique des capitaux reste le grand chantier inachevé de l’Union européenne et la raison pour laquelle de nombreuses start-ups sont obligées de traverser l’Atlantique pour se développer. « Il est urgent d’aller de l’avant pour libérer tout le potentiel dont nous disposons », a souligné Mairead McGuinness, la commissaire européenne chargée des services financiers. Dans ce contexte, comme toujours lorsque le continent est en crise, tous les regards se tournent vers le Luxembourg, siège de la BEI, le grand catalyseur de l’investissement dans l’UE grâce à son soutien aux projets du secteur privé.

M. Calviño : « L’AAA de la BEI nous donne une base très solide pour contribuer aux politiques européennes.

La crise de la dette souveraine l’a définitivement fait sortir de la clandestinité et le surnom de « bras financier de l’UE » a pris tout son sens. Poussée par les gouvernements, les caisses publiques tremblantes, « le secret le mieux gardé de l’UE », comme l’appelait fièrement l’un de ses anciens vice-présidents, elle a dû mettre la main à la pâte et consacrer une partie de sa puissance de feu à la relance de l’économie languissante de l’Europe en soutenant les PME, plutôt que de se focaliser sur de grands projets d’infrastructures coûteux mais peu risqués.

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Son engagement en faveur des énergies renouvelables, et notamment de l’énergie éolienne, alors que l’investissement privé était paralysé par la crise financière, explique pourquoi, plusieurs décennies plus tard, la BEI peut se targuer d’être « la banque du climat ». Mais les nouvelles priorités politiques dans lesquelles certaines voix demandent à la banque de s’impliquer suscitent davantage de doutes sur la banque, qui a la réputation d’être trop conservatrice, trop conservatrice aux yeux de certains gouvernements, notamment dans le domaine des investissements de défense.

Trois ans et demi après l’arrivée de covid, le niveau d’investissement de l’UE est supérieur de 5 % à ce qu’il était auparavant.

« Depuis le début de la guerre en Ukraine, nous avons brisé d’innombrables tabous. Nous faisons ce qui aurait été inimaginable quelques jours avant la guerre, en livrant des armes à l’Ukraine, par l’intermédiaire de la Facilité européenne de soutien à la paix, pour une valeur de plus de 5 milliards d’euros », ce qui, ajouté au soutien fourni au niveau national, porte l’aide militaire au pays à 28 milliards d’euros.28 milliards d’euros, a souligné le président du Conseil européen Charles Michel, qui a consacré son intervention à la défense lors du Forum de la BEI, dont les règles actuelles, qui peuvent être modifiées à la majorité simple, interdisent les investissements dans les armes et les munitions, précisément ce que les gouvernements ont besoin de produire maintenant qu’ils ont vidé leurs arsenaux en Ukraine.

L’avenir du Pacte vert et les élections américaines

Deux « éléphants » invisibles ont envahi le centre de congrès de Luxembourg cette semaine, où la Banque européenne d’investissement a réuni près d’un millier d’invités des secteurs public et privé pour aligner les priorités politiques de l’UE sur ses actions. D’une part, l’avenir du Pacte vert après les messages et les mesures d’aide lancés par Bruxelles en réponse aux manifestations agricoles. D’autre part, les élections présidentielles américaines. La Commission européenne a réitéré son engagement politique en faveur de l’objectif de neutralité climatique d’ici 2050 et l’idée que, hormis les ajustements, la voie est tracée. Dans la communication adoptée la semaine dernière, Bruxelles propose un objectif intermédiaire de 90 % d’ici à 2040. « Les gens sont préoccupés par les conséquences du changement climatique qu’ils constatent dans leur vie quotidienne, mais aussi par les effets qu’il aura sur leur vie », a déclaré Wopke Hoekstra, commissaire européen chargé de l’action pour le climat. « Mais nous devons combiner l’action climatique avec la compétitivité et la justice sociale, ce n’est qu’à cette condition que nous réussirons », a-t-il ajouté, en accord avec le nouveau discours du Pacte vert. Claire Waysand, vice-présidente exécutive d’Engie, a appelé à la clarté et au réalisme. « Je salue l’ambition de décarboniser l’économie européenne, mais plus vous donnerez de clarté aux acteurs de l’industrie, mieux nous pourrons investir et aligner nos priorités. C’est très bien de fixer des objectifs, mais nous devons également prêter attention à la dimension industrielle », a-t-il ajouté. La question des conséquences des élections américaines pour l’UE a été laissée à l’universitaire présente dans la salle, Arancha González Laya, doyenne de l’École des affaires internationales de Paris. « L’avantage de cette élection est que nous savons clairement quelles sont les alternatives » et « quelles politiques chaque candidat mettra en œuvre ». Trump a clairement indiqué qu' »il n’est pas intéressé par le commerce international ou le changement climatique, ni par le déploiement de troupes », a déclaré l’ancien ministre des affaires étrangères. L’Europe ne vote pas mais ressentira les conséquences du résultat, « alors ce que nous pouvons faire, c’est retrousser nos manches et nous mettre au travail dès maintenant, sans attendre 2025 ».

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En 2023, les dépenses annuelles de défense de l’UE-27 ont augmenté de plus de 8 % et l’on s’attend à ce qu’elle investisse « au moins 600 milliards d’euros » dans les années à venir, d’où son appel de décembre pour que la BEI joue « un rôle plus important dans le soutien de la sécurité européenne », a rappelé M. Michel. En interne, il s’agit d’une question controversée car elle pourrait mettre en péril la note de crédit de la BEI, son précieux AAA, qui « nous donne une base très solide pour pouvoir contribuer aux priorités politiques européennes dans les années à venir », explique M. Calviño. Les fonds de pension, par exemple, ont récemment mis en garde Kris Peeters, l’un des vice-présidents de la BEI, qui hésite à prendre le risque d’un changement de politique, comme le demande une partie de la Commission européenne, dirigée par le Français Thierry Breton, au vu de la situation actuelle.

En attendant les discussions des ministres européens des finances, Mme Calviño s’est pour l’instant contentée de promettre que, sous sa direction, la BEI continuerait à contribuer dans ce domaine, mais dans les limites actuelles, c’est-à-dire en se limitant aux projets de R&D dans les technologies à double usage. Il en va de même pour l’énergie nucléaire, l’un des secteurs où la Banque n’est pas autorisée à investir au-delà des projets de sûreté nucléaire. « Nous verrons dans quelle mesure le débat avec les ministres apportera quelque chose de nouveau dans ce domaine », a déclaré l’ancienne vice-présidente espagnole lors d’une réunion avec des correspondants, avec une prudence tout à fait conforme à la tradition de l’institution qu’elle préside aujourd’hui.

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