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La Coupe de l’America : des marins qui sont des machines

La course est un business, et pour réussir, il faut mettre de côté toutes les autres considérations et ne travailler que pour gagner. Vous devez avoir les meilleures voiles, peu importe qui les fabrique ; les ponts doivent être libres de toute personne inoccupée, peu importe qui sont ses amis ; vous avez besoin d’un skipper astucieux et d’un équipage bien entraîné. La détermination qui façonne les personnes et les moyens d’atteindre un objectif, indépendamment des liens personnels ou des associations professionnelles, est ce qui est nécessaire. Il faut un système, de la discipline, de l’ordre et le dévouement de tous à un objectif.

C’est ce qu’écrivait le journaliste de yachting Thomas Fleming Ray à propos de la Coupe de l’America en 1901 ! Plus de 120 ans plus tard, ce texte est toujours d’actualité. Cet événement représente le summum du sport, l’élite de l’élite. Ce n’est pas n’importe qui qui monte à bord d’un bateau participant à cet événement (…).

La Coupe de l’America est le défi auquel tout marin professionnel aspire, également pour des raisons historiques. Cette régate a été, au fond, la mère de la voile professionnelle. Selon Juan Luis Wood, navigateur olympique et vice-champion du monde de dériveur, « la Coupe de l’America a transformé les marins en sportifs professionnels. De marins qui allaient de taverne en taverne dans les ports, ils sont devenus des athlètes qui recherchent l’excellence et vivent de leur métier ».


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LV

La Coupe de l’America est la première compétition de voile au monde et le troisième événement ayant le plus grand impact économique et médiatique au monde. Barcelone accueille la 37e édition, qui connaîtra sa phase finale en octobre 2024. Ce livre a pour objectif de montrer pourquoi vous devriez vous intéresser à cette compétition, même si vous n’êtes jamais monté sur un bateau. Parmi les nombreuses raisons, cet extrait explique que les athlètes qui s’affronteront devant la Barceloneta sont des athlètes d’exception. Outre leur physique, ils doivent entraîner leur cerveau à prendre des décisions en quelques secondes et à garder le contrôle de soi. Quand l’homme et la machine fusionnent pour gagner.

C’est un peu le diplôme de master que tout le monde veut avoir sur son CV et qui lui donne ce petit plus que les autres n’ont pas. En même temps, pour y arriver, il faut avoir un pied dans l’une des deux autres disciplines (océanique et olympique). Même ceux qui méprisent ou n’accordent pas d’importance à l’America’s Cup rêvent au fond d’eux-mêmes de faire partie de ce cercle restreint. En termes de réputation, elle n’a pas son pareil. Dans le monde de la voile, pouvoir dire que l’on a participé à L’ÉVÉNEMENT, en lettres capitales, est un exploit. Il existe d’ailleurs un groupe WhatsApp où se retrouvent tous ceux qui ont participé à l’une ou l’autre des éditions de l’America’s Cup au cours de l’histoire, formant ainsi une tribu.

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L’America’s Cup comporte de nombreux éléments qui la distinguent des autres événements, notamment d’un point de vue sportif. La voile est le seul sport d’équipe qui nécessite un support physique, peut-être avec certaines formes de canoë-kayak et certains sports d’hiver.

De plus, contrairement à la course automobile ou au MotoGP, où il n’y a qu’un seul pilote, dans l’America’s Cup, en plus du skipper, de nombreuses autres personnes sont impliquées, à la fois à bord du bateau et à terre. Chaque rôle assigné est essentiel pour maximiser les performances du bateau. Il ne suffit plus d’être bon dans sa tâche individuelle. La valeur ajoutée de l’équipe gagnante est liée au retour d’information que chaque membre de l’équipe communique à l’autre, en synchronisation avec toutes ses compétences.

Xavi Penas, un marin qui était à bord du premier défi espagnol en 1992, dit qu’à bord d’une America’s Cup « il n’y a pas n’importe quel sportif. Il y a des gens qui ont un don. Nous parlons d’hommes qui ont une aura, une autorité naturelle. En général, à bord comme à terre, tout le monde est à un niveau différent ».

Il est vrai qu’après l’évolution des derniers bateaux, les valeurs du marin ont changé. « Maintenant, tout est plus physique. On vous engage plus pour votre physique que pour vos compétences en voile », se plaint Xavi Penas. Altadill pousse le discours à l’extrême : « Maintenant, on n’est plus marin, on est pilote ». Régler une voile à bord de l’AC75, c’est comme régler la voile d’un avion. Il y a des marins de la Coupe de l’America qui passent plus de temps sur le simulateur que sur l’eau. Nous nous rapprochons de plus en plus d’une Game Boy ou d’un jeu vidéo.

La Coupe de l’America, qui se tiendra à Barcelone en octobre, verra s’affronter les meilleurs marins du monde.

« Je pense qu’au bout du compte, les cris au départ sont toujours les mêmes », objecte le président du Real Club Náutico de Barcelona, Jordi Puig. « Il y a un aspect unique à l’America’s Cup, c’est le match race. [un barco contra otro barco]. Peut-être que le format est devenu plus exigeant ou plus radical, mais c’est toujours la même chose : vous perdez, vous perdez beaucoup. On entre ou on sort. Vous allez à la vie ou à la mort. Mais gagner, c’est gagner beaucoup. C’est pourquoi on dit que c’est l’événement où l’on reçoit le plein, le plus grand prix, parce qu’on finit par décider des règles, du lieu… ». (…)

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À quoi devrait ressembler le skipper idéal et quelles devraient être ses exigences ? Pour Grant Dalton, les plus grandes vertus d’un bon skipper sont « la chance, la persévérance et la capacité à interpréter la mer et le vent ». Natalia Via-Dufresne, peut-être l’une des navigatrices les plus connues d’Espagne et double médaillée olympique, résume ce que ressent un skipper lors d’une régate. « Il faut de la persévérance, de la persévérance, du talent et surtout la capacité de gérer ses nerfs. C’est-à-dire que la défaite ne prenne pas le dessus », dit-elle. « Le skipper doit assumer une pression supplémentaire et tout le monde n’est pas en mesure d’y faire face. J’ai moi-même rencontré des marins très bons techniquement, mais qui ne savaient pas gérer leurs émotions ».

Il y a un dicton dans la voile que beaucoup de marins répètent : « Un bateau compétitif rend le skipper plus intelligent ». Et c’est tout à fait vrai. Comme il s’agit d’un sport collectif, l’interaction avec les autres membres de l’équipage devient un facteur clé. « Le bateau est comme un orchestre, le skipper est le chef d’orchestre, personne ne doit être désaccordé, la musique doit bien jouer », explique Via-Dufresne.

À cet égard, il peut être utile de lire la chronique de la revue nautique Le gouvernail commentant la course du Columbia dans l’édition 1901 de la Coupe : « Sur le Columbia, l’équipage faisait partie du navire dans tous ses mouvements. Lorsqu’on leur demandait d’exécuter un ordre, ils se levaient, agissaient et retournaient à leur poste comme les rouages d’une machine bien entraînée ».

Selon le journaliste et homme d’affaires Luca Oriani, rédacteur en chef du magazine Journal de la Vela Le skipper est comme le PDG d’une entreprise : c’est lui qui décide. Ils gagnent et perdent ensemble, mais c’est lui qui reçoit les louanges et les critiques, et qui les partage avec le reste de l’équipage ». (…)

Pour mieux comprendre comment fonctionne le cerveau d’un marin à bord d’une America’s Cup, une comparaison avec la voile hauturière peut s’avérer utile. Joan Vila, le marin considéré comme une légende du circuit océanique et actuellement membre de l’équipe suisse Alinghi, considère qu’il s’agit d’une régate qui transcende la voile classique et qui est très différente de la voile océanique : « Dans la Coupe de l’America, tout est beaucoup plus rapide, plus intense. Dans l’Atlantique, vous passez dix-huit à vingt jours à des vitesses de 20 nœuds. Dans l’America’s Cup, vous régatez en une demi-heure, à une vitesse deux fois supérieure, plusieurs fois par jour pendant deux semaines. Si vous ralentissez lors d’un virement de bord, vous aurez du mal à remonter la pente. C’est la même différence entre le Dakar et la Formule 1.

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Les progrès technologiques ont également entraîné une modification de la préparation sportive. « Avant, nous nous entraînions beaucoup, car les courses duraient deux heures, mais c’était plus la quantité que la qualité. Aujourd’hui, une course peut durer 20 minutes. Et si vous allez à 40 nœuds et que vous croisez un autre bateau qui va à 40 nœuds, c’est comme si vous deviez réfléchir deux fois plus, à 100 nœuds », a commenté le skipper de Luna Rossa, Max Sirena.

Pour comprendre la psychologie de ces héros du sport, il faut supposer qu’ils poussent à l’extrême la devise suivante : ne jamais se reposer sur ses lauriers et ne jamais déprimer après une défaite. Garder un certain sang-froid, une armure émotionnelle, est une ressource qui, si elle n’est pas innée, est utile à travailler et à apprendre pour faire partie de l’élite. Cette attitude se résume en un mot : connaissance de soi.

Aujourd’hui, ces athlètes, plus physiques que par le passé, doivent prendre des décisions en beaucoup moins de temps.

Le Galicien Pedro Campos, qui a mené trois des quatre défis espagnols pour la Coupe de l’America, déclare : « Le skipper doit savoir faire beaucoup de choses. Il doit être capable de parler aux ingénieurs ou aux designers. Il doit aussi avoir l’esprit d’équipe. Cela signifie qu’il doit savoir déléguer et faire confiance aux autres. Le skipper qui réussit sait qu’il est toujours soutenu », explique-t-il.

Et puis il y a le format de la régate, qui exalte et exige certaines compétences. « Le match race, un bateau contre un autre, comme un duel, c’est du stress à l’état pur, de l’adrénaline. Non seulement il faut connaître la règle, mais il faut aussi courir pour perturber l’autre bateau », explique Campos. C’est ce que le navigateur océanique Guillermo Altadill résume en une phrase : « Quand vous êtes sur l’eau, vous n’avez pas d’amis ».

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