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La civelle, un voyage de deux ans et 6 000 kilomètres pour finir dans une cocotte | Climat et environnement

Pour 100 civelles (alevins d’anguilles) qui arrivaient sur les côtes espagnoles dans les années 1980 en provenance de la mer des Sargasses (dans la partie occidentale de l’océan Atlantique Nord, à l’intérieur du triangle des Bermudes), il n’en reste plus que neuf aujourd’hui. Ailleurs en mer du Nord, la situation est encore plus critique. L’effondrement du stock d’anguilles européennes (Anguilla anguilla) est si prononcée que dans la péninsule ibérique, plus de 80 % de son habitat a disparu. Si aucune mesure n’est prise à l’échelle mondiale – dans toute l’Europe – et si la pêche n’est pas arrêtée, ce mets délicat et prisé aura disparu, avertissent les scientifiques.

Avec elle viendront les bénéfices des pêcheries qui vendent les civelles à des prix très élevés, en particulier la première prise, qui a atteint cette année 8 135 euros le kilo il y a quinze jours sur le marché aux poissons de Ribadesella. Il s’agit d’un prix symbolique qui s’effondre immédiatement et qui, bien que très variable, se maintient entre 400 et 600 euros le kilo pour les juvéniles. L’Union européenne autorise la capture de l’espèce aussi bien à l’état d’éclosion qu’à l’état adulte, avec des limitations, bien qu’elle soit classée en danger critique d’extinction par l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN).

Les anguilles commencent à arriver dans la péninsule ibérique en novembre, mesurent environ sept centimètres et pèsent entre 0,25 et 0,35 gramme – un kilo peut contenir jusqu’à 3 500 individus. Elles ont survécu à un voyage presque impossible de quelque 6 000 kilomètres, transportées pendant un an et demi ou deux par le Gulf Stream, depuis leur lieu de naissance, la mer des Sargasses, située dans l’Atlantique Nord, au large des côtes du sud-est des États-Unis.

Après ce voyage, elles pénètrent dans les estuaires d’Europe et d’Afrique du Nord et remontent les fleuves, où elles commencent à grandir. Elles passent d’abord par la phase de l’anguille jaune, la phase de croissance, jusqu’à ce qu’elles deviennent des anguilles argentées en raison de la couleur de leur ventre. Aux basses latitudes, elles atteignent la maturité en cinq à sept ans, et en 20 à 30 ans aux latitudes plus élevées où les températures sont plus froides. C’est le moment de retourner dans la mer des Sargasses, un voyage qui est réduit à six mois à l’âge adulte. Là, elles se reproduisent, meurent et les nouvelles recrues repartent pour un long voyage.

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Anguilles dans la rivière Ter, à Gérone.Lluís Zamora

« L’espèce est en dessous du seuil biologique, ce qui signifie que n’importe quel événement peut entraîner sa disparition. Il est donc absurde de continuer à manger des alevins ou des anguilles adultes », explique Carlos Fernández, professeur de zoologie à l’université de Cordoue. L’Espagne est le seul pays où les jeunes anguilles sont capturées pour être consommées, mais les chercheurs estiment qu’il est également très nocif de capturer les adultes, lorsqu’ils ont atteint leur maturité sexuelle et qu’ils vont se reproduire.

Les anguilles sont confrontées aux barrages et autres obstacles dans les rivières qui entravent leur passage – pollution, pêche, trafic illégal – ainsi qu’au changement climatique et à toutes les failles dans leur mode de vie qui entravent leur conservation. « L’un des pires fléaux est le commerce noir avec le marché asiatique, où l’anguille est très prisée. On estime qu’entre 100 et 200 tonnes d’anguilles illégales quittent l’Europe chaque année », précise-t-il. L’activité est telle que fin août, plus de 25 tonnes d’anguilles ont été saisies, dont 18 en Espagne, dans le cadre d’une opération coordonnée par Europol dans 32 pays. Ces dernières auraient pu atteindre à elles seules une valeur de plus de 20 millions d’euros sur le marché noir, selon la Guardia Civil.

Le Conseil international pour l’exploration de la mer (CIEM), qui coordonne les ressources naturelles de l’Atlantique Nord, évalue l’état du stock et transmet ses résultats à la Commission européenne, qui fait une proposition aux ministres des États membres sur laquelle ils se prononcent. Cette année, comme à d’autres occasions, elle a recommandé des captures nulles dans tous les habitats d’ici 2024. La situation de l’anguille est « critique », prévient Estibaliz Díaz, représentant espagnol du groupe anguille de cette organisation et chercheur au centre de technologie marine et alimentaire AZTI. Les conclusions du CIEM pour le dernier rapport indiquent qu’en mer du Nord (entre le Royaume-Uni et la Norvège), 0,4 civelle arrive pour 100 qui arrivaient auparavant ; dans le reste de l’Europe, entre l’Atlantique et la Méditerranée, ce taux augmente légèrement, pour atteindre neuf anguilles.

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« Il n’y a vraiment aucune explication pour ne pas interdire sa pêche pendant quelques années et indemniser les pêcheurs, nous, scientifiques, savons qu’elle est à la limite, mais la vision de la nature des politiciens est myope et à courte vue », répond Fernández. Face à cette situation extrême, Miguel Clavero, chercheur à la station biologique de Doñana, a mis en place un programme d’action pour la protection de l’environnement. une collecte de signatures sur change.org pour empêcher l’extinction de l’anguille. Il existe également une initiative similaire pour le monde universitaire.

Des mesures ont été prises dans certaines régions. En 2011, la Junta de Andalucía a établi un moratoire dans le Guadalquivir lorsqu’il a atteint un minimum historique avec des valeurs comprises entre 1 % et 5 % d’anguilles par rapport à la période 1960-1979. Mais dans le cas de cette espèce, les mesures locales ne produisent pas d’effets significatifs, car il s’agit d’une population unique, de sorte qu’un spécimen du Maroc peut se reproduire avec un spécimen de Norvège, et ils le font en dehors de nos eaux.

« La région vit de la civelle ».

Pablo Riesgo pêche la civelle depuis 28 de ses 46 ans dans la rivière Nalón (Asturies), à partir de la terre, de manière traditionnelle. Il se plaint que « l’eau descend de moins en moins et qu’elle est très polluée » et rejette les limitations imposées, comme celle qui a réduit la saison de pêche à la civelle de quatre mois à 30 jours. « La seule chose qu’ils font, c’est supprimer la pêche sans contrôler les substances chimiques qui se retrouvent dans les rivières à cause des exploitations agricoles », affirme-t-il.

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Un moratoire sur la pêche lui coûterait environ 20 000 euros par an. Il est ramasseur de coquillages et travaille également les pouces-pieds et les calamars, mais « voyons quel type d’économie peut résister à cette baisse ». Riesgo appartient à la guilde de San Juan de la Arena, dont la criée ne vend que de la civelle. La saison dernière, de novembre 2022 à février 2023, 918 kilos ont été obtenus et vendus aux enchères pour 425 000 euros, soit une moyenne de 463 euros par kilo. Le chef de bord de la guilde, Marino Manuel Díaz, assure que « chaque année, il y a moins de civelles » et rappelle l’impact économique qu’elle a sur la région : « Nous en vivons tous, pas seulement les pêcheurs ».

Le Secrétariat général de la pêche du ministère de l’Agriculture se dit « conscient de l’état préoccupant » de l’anguille et suggère qu’en plus de la pêche, le changement climatique pourrait affecter les courants du golfe et l’espèce. Parmi les mesures appliquées, outre celles concernant la pêche, figurent la translocation de spécimens, la lutte contre les prédateurs de l’espèce, la déconnexion temporaire des turbines de production d’électricité, l’amélioration de l’habitat fluvial et l’élimination des obstacles à la migration tels que les réservoirs, « l’un des plus grands problèmes dans le cas de la péninsule ibérique ».

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