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Gustave Eiffel, le génie français au-delà de la tour



Cela paraît inconcevable aujourd’hui, mais la Tour Eiffel, le symbole le plus universel de Paris, a suscité l’indignation générale lors de son édification. On disait par exemple qu’elle ressemblait à un squelette de clocher ou à un suppositoire qui fuit. Mais ce n’est pas la seule controverse à laquelle a dû faire face son architecte, Gustave Eiffel. Un scandale encore plus grand allait mettre à mal la carrière du célèbre ingénieur.

Eiffel a conçu sa célèbre tour pour l’Exposition universelle de 1889, qui coïncidait avec le centenaire de la Révolution française. À cette époque, les nouvelles technologies du monde industrialisé remettent en cause l’idéal de l’art pour l’art. L’idée que l’architecture doit être basée sur des matériaux nobles tels que le granit, le marbre et le bronze est encore très forte. Pas sur quelque chose d’aussi vulgaire que le fer.

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Gustave Eiffel, très prévoyant, reprend les droits d’exploitation de la tour pour une durée de vingt ans. Cela comprend les droits d’entrée et les bénéfices des restaurants, cafés, théâtres et boutiques de souvenirs. Plus important encore, il obtient les droits d’image. Cet accord le rendra très riche.

Eiffel est issu d’une riche famille provinciale. Après ses études, il se spécialise dans les ponts et viaducs métalliques pour les chemins de fer et finit par fonder sa propre entreprise. La liste des ouvrages publics qu’il a construits est interminable : innombrables ponts, hangars, gares, phares. Le viaduc de Garabit, qui était à l’époque le plus long pont en arc du monde, la magnifique gare de l’Ouest à Budapest et l’observatoire de Nice se distinguent. Mais l’œuvre la plus emblématique d’Eiffel, outre la tour, est peut-être la structure interne de la statue de la Liberté.

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La Tour Eiffel lors de l’Exposition Universelle de 1889 à Paris,

Troisième

Il ne fait aucun doute que ce travail a permis à Gustave Eiffel d’acquérir une renommée internationale. Son nom apparaît dans les journaux du monde entier, mais il jouit déjà d’une énorme réputation dans les milieux de l’ingénierie pour la rigueur et la précision de son travail.

Avec la Tour Eiffel, Gustave atteint l’apogée de sa carrière. Mais sa magnifique réputation s’arrête avec le fiasco du canal de Panama, destiné à relier les océans Atlantique et Pacifique. Lesseps, le maître d’œuvre du projet, refuse d’écouter ses recommandations. Le résultat de cette obstination est désastreux : les travaux avancent très lentement, avec un taux de mortalité élevé parmi les ouvriers.

Finalement, Lesseps admet que la seule option viable est celle proposée par Eiffel. Mais il est trop tard pour une fin heureuse. Après de nombreuses péripéties financières, Lesseps et son fils déclarent la société en faillite. Le fiasco emporte les économies de quelque 800 000 petits investisseurs.

Eiffel signe un accord pour récupérer la part des travaux effectués et se retire du Panama. Mais, le 7 septembre 1891, le juge ordonne une perquisition à son domicile. Un an plus tard, il est traduit en justice, accusé d’escroquerie et d’abus de confiance.

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Construction des écluses du canal de Panama

Tiers

Le procès a mis au jour un système de corruption de politiciens, de journalistes et d’hommes d’affaires. Eiffel n’a pas été en mesure d’expliquer de manière convaincante certaines irrégularités. Il a été condamné à deux ans de prison, peine qu’il n’a pas purgée car il a gagné en appel en raison d’un vice de forme. Cette nouvelle condamnation n’est cependant pas un acquittement. Le juge ne s’est pas prononcé sur la question de savoir si Eiffel était coupable ou innocent.

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Pour en savoir plus sur le personnage, Isabel Margarit, directrice de Histoire et vieet la journaliste Ana Echeverría Arístegui recommandent la lecture de la biographie de David Harvie Eiffel Le génie qui s’est réinventé (History Press, 2004), ou l’édition espagnole de Bertrand Lemoine (Akal, 2002), avec un épilogue sur Eiffel en Espagne. Et sur Movistar Plus+, vous trouverez le documentaire Le défi de la Tour Eiffelavec des documents personnels et des reconstitutions en 3D du processus de construction.

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