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étude de l’invasion curieuse du littoral catalan par une espèce d’eau douce

La loutre (Lutra lutra) a pratiquement disparu de Catalogne entre les années 1970 et 1980, seules de petites populations ayant survécu dans de courts tronçons de rivières dans les régions centrales de Lleida. Le projet d’étude sur la loutre Enquête sur la loutre en Espagne, promue par Miguel Delibes de Castro, a permis à Jordi Ruiz-Olmo et à d’autres experts de réaliser, à partir de 1984, les premières enquêtes dans des centaines d’endroits en Catalogne, à la recherche d’une espèce pour laquelle il existait très peu de données scientifiquement prouvées.

La recherche a donné ses premiers résultats quelques années plus tard et, plus positivement si possible, une récupération progressive des populations de cette espèce a été observée dans de nombreux cours d’eau, en même temps que l’amélioration de la qualité de l’eau et la protection des habitats dans lesquels ces petits mammifères carnivores vivent naturellement (ils se nourrissent principalement de poissons, d’amphibiens et d’autres animaux aquatiques).

Deux décennies après le début de cette récupération, des traces de leur présence ont été détectées même sur des plages comme celle de Pals, mais « entre 1984 et 2016, aucune loutre n’a été trouvée vivant de manière sédentaire dans la mer en Catalogne, ni dans le reste de la Méditerranée géographique dans la péninsule ibérique », comme l’indiquent Jordi Ruiz-Olmo, David Camps, Josep Xarles et Genis Puig Surroca dans le chapitre Les loutres de mer, une nouveauté en Méditerranée extrait du livre encyclopédique récemment publié Grans Mamífers de Catalunya i Andorra (Grands mammifères de Catalogne et d’Andorre) (Lynx Nature Books).

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Traces de loutre sur la plage de Port de la Selva (Alt Empordà) .

Jordi Ruiz-Olmo

Les connaissances scientifiques sur cette espèce en Catalogne ont radicalement changé en février 2016 après la rencontre fortuite d’un pêcheur sous-marin qui faisait de la plongée en apnée dans les eaux au nord de Roses et qui a trouvé une loutre sous la mer. Après les premières vérifications, il a été possible de corroborer la présence permanente de loutres en plusieurs points de la côte de l’Empordà et entre 2017 et 2019, des études plus approfondies ont été menées sur la présence de cette espèce dans plusieurs zones de la côte catalane.

Suivi de l’espèce

De 2017 à aujourd’hui, des populations stables et permanentes de loutres (elles vivent à toutes les saisons de l’année) ont été identifiées dans plusieurs zones, de Portbou et Colera à Begur. A Roses, la présence de ces animaux s’est maintenue depuis 2016 mais avec des réductions significatives entre l’été 2020 et le printemps-été 2022, selon les experts. Dans la région de l’Empordà, les loutres d’eau salée ont tendance à vivre dans les ports et le littoral environnant, mais aussi dans les zones côtières non aménagées. La reproduction et la survie des petits ont également été confirmées en plusieurs points de la partie nord de la Costa Brava. Dans le Baix Empordà, la présence de la loutre en eau salée est associée à l’embouchure de rivières comme le Ter et le Fluvià.

D’autre part, des études récentes ont détecté la présence de loutres dans le delta de l’Ebre (l’Ampolla, 2028 et 2019 ; Ametlla de Mar, 2019 ; et la Ràpita. 2019), ainsi qu’à l’embouchure des rivières Besòs et Llobregat.

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Points en vert, enquêtes au cours desquelles des loutres ont été détectées dans la mer. Les points en blanc correspondent aux enquêtes au cours desquelles aucun spécimen n'a été détecté.

Points en vert, enquêtes au cours desquelles des loutres ont été détectées en mer. Les points blancs correspondent aux enquêtes au cours desquelles aucun spécimen n’a été détecté.

Grans mamífers de Catalunya i Andorra » (Lynx Nature Books)

Jordi Ruiz-Olmo, co-éditeur du livre et co-auteur du chapitre sur la loutre, explique à La Vanguardia qu’il est très probable que les populations de cette espèce sur la côte catalane « se consolident au nord de Begur, en raison de la grande quantité d’eau douce à proximité – zones humides, rivières, fossés d’irrigation – et de la nature siliceuse du sol, qui est plus imperméable ». « Dans le reste du littoral catalan, tout dépendra de la capacité des ports à offrir plus ou moins d’eau douce. Dans les grandes zones de plages de sable, il leur sera plus difficile de rester plus longtemps, car il n’y a souvent pas d’eau douce », explique cet expert, qui étudie le rétablissement de la loutre en Catalogne depuis quatre décennies.

L’avenir de l’espèce dans notre pays, et en particulier dans les zones proches de la mer, n’est cependant pas assuré, affirme Ruiz Olmo : « Avec le changement climatique, tout cela pourrait changer et même leur nuire : moins il y aura de précipitations, moins il y aura d’eau douce pour laver la fourrure de ces animaux ».

« Il semble que les loutres aient un avenir dans notre mer, et très probablement aussi dans d’autres parties de la mer Méditerranée, bien qu’elles soient encore très peu nombreuses et que toute augmentation du taux de mortalité pourrait les mettre en danger », concluent les auteurs dans leur chapitre spécialisé.

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Sur 13 espèces, une seule est marine

La communauté scientifique reconnaît actuellement l’existence de 13 espèces de loutres (réparties en sept genres de la sous-famille des Lutrinae), dont une seule est strictement marine (elle vit pratiquement toute sa vie dans la mer), plus précisément dans les eaux du Pacifique Nord et porte le nom scientifique de Enhydra lutris. Plusieurs autres espèces de loutres se rencontrent sporadiquement dans les eaux saumâtres, les deltas et les zones côtières, mais toutes dépendent de la présence d’eau douce à proximité, essentielle au maintien de la couche isolante de leur fourrure.

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