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Axiom-3 : Michael Lopez-Alegria s’envole vers la Station spatiale internationale pour son sixième voyage en tant qu’astronaute | Science

La mission commerciale privée Axiom-3 est désormais en route vers la Station spatiale internationale (ISS) après un décollage réussi du Centre spatial Kennedy de la NASA jeudi. Commandée par l’hispano-américain Michael López-Alegría, la mission de la société américaine Axion Space a décollé avec quatre membres d’équipage à 16 h 49 heure locale (21 h 49 heure de la péninsule espagnole) de Cap Canaveral (Floride, États-Unis) et aura pour objectif de réaliser plus de trente expériences scientifiques en microgravité sur l’ISS, notamment sur les cellules souches ou le cancer.

L’équipage, qui passera 14 jours à l’avant-poste orbital, est complété par l’Italien Walter Villadei (pilote), et les spécialistes Alper Gezeravci, premier Turc à voyager dans l’espace, et Marcus Wandt, de Suède. Le vaisseau spatial a décollé comme prévu à bord d’une capsule. Dragon Dragon, une fusée de 8 mètres de haut Falcon 9 Falcon 9 réutilisable de 70 mètres à deux étages, tous deux issus de la société commerciale privée SpaceX d’Elon Musk. Trois minutes plus tard, l’engin spatial est entré dans l’espace à une vitesse de 3 500 km/h et s’est détaché du premier étage réutilisable, qui a effectué son vol retour pour atterrir avec succès sur une plateforme flottante dans l’Atlantique, au large de la Floride. Environ 15 minutes plus tard, le deuxième étage de la fusée s’est détaché, et c’est à ce moment-là que les quatre astronautes ont eu le sourire et le pouce levé.

« Félicitations à Axiom et SpaceX pour ce lancement réussi ! Avec nos partenaires commerciaux, la NASA soutient une économie spatiale commerciale en pleine croissance et l’avenir de la technologie spatiale », a déclaré Bill Nelson, administrateur de la NASA, dans un communiqué publié jeudi. M. Nelson a souligné qu’il s’agissait de la « première mission commerciale d’astronautes européens vers la station spatiale », preuve que « les possibilités de l’espace nous rassemblent tous ».

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L’équipage de la mission commerciale, parrainée par l’Agence spatiale européenne (ESA), mènera des recherches scientifiques liées aux sciences de la vie, à la psychologie humaine et aux avancées technologiques industrielles. Certains des résultats pourraient être utilisés pour identifier de nouvelles thérapies dans la lutte contre le cancer, par exemple, à un stade précoce où il est encore possible de le guérir.

Les astronautes de la mission Axiom-3, de gauche à droite : le Suédois Marcus Wandt, l’Italien Walter Villadei, Michael Lopez-Alegria et le Turc Alper Gezeravci.Axiom Space (EFE/Axiom Space)

Si tout se passe bien, 36 heures après le décollage de Cap Canaveral, à 9h49 samedi, la capsule s’amarrera à la station, qui est en orbite depuis 1998 et fonctionnera jusqu’en 2030. Les écoutilles entre les Dragon et l’ISS s’ouvriront après 11h00, permettant à l’équipage d’Axiom d’entrer dans la station, d’être accueilli par ses sept occupants lors d’une cérémonie de bienvenue et de commencer son séjour dans le laboratoire orbital.

Les astronautes d’Axiom-3 quitteront la station spatiale le 3 février, comme prévu, en fonction des conditions météorologiques, pour revenir sur Terre et atterrir au large de la Floride. Cette mission privée contribuera également à faire progresser le développement et l’utilisation privée de l’ISS dans cette nouvelle ère et à créer un marché solide et durable en orbite terrestre basse (LEO). Il s’agit du cinquième vol du premier étage de l’ISS. Falcon 9 et le troisième de l’engin spatial Dragonqui peut transporter sept passagers et une grande quantité de fret vers la Terre. L’astronaute madrilène López-Alegría, âgé de 65 ans, avait déjà dirigé la première mission commerciale d’Axiom en 2022, au cours de laquelle il avait passé 17 jours à bord de l’ISS. Cette fois-ci, il passera deux semaines sur la station spatiale. Il s’agit de sa sixième mission dans l’espace, après trois missions à bord de la navette spatiale de la NASA et un vol à bord de l’ISS. Soyouz Russe.

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La fusée réutilisable Falcon 9 est proposé à 67 millions de dollars et la société SpaceX offre des remises pour les achats de lancements multiples, ainsi que des services de transport d’équipage aux clients commerciaux qui cherchent à transporter des astronautes en orbite terrestre basse. Axiom Space a été créée en 2016 dans le but d’exploiter le marché émergent des activités commerciales en orbite terrestre basse, du tourisme à la fabrication. La société commerciale privée prévoit d’exploiter sa propre station spatiale, qu’elle commencera à construire dans le cadre de l’ISS, et de lancer son premier module en 2026.

La mission devait être lancée mercredi, mais les responsables ont reporté le lancement pour effectuer une dernière vérification et une analyse des données sur le véhicule. Les efforts de la NASA, notamment les missions d’astronautes privés, ouvrent l’accès à l’orbite terrestre basse à l’industrie privée, ce qui permet à l’agence américaine de devenir l’un des nombreux clients d’une économie commerciale florissante dans l’espace.

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